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¿Inflación? No en Japón. Y esa podría ser una llamada de atención para EE. UU.

¿Inflación?  No en Japón. Y esa podría ser una llamada de atención para EE. UU.

TOKIO – En Estados Unidos, todo el mundo habla de inflación. La reapertura del país de la pandemia de coronavirus ha desatado una demanda reprimida de todo, desde materias primas como madera hasta bienes de segunda mano como automóviles usados, lo que elevó los precios al ritmo más rápido en más de una década.

Japón, sin embargo, tiene el problema opuesto. Los consumidores están pagando menos por muchos productos, desde parkas Uniqlo hasta cuencos humeantes de ramen. Mientras que en los Estados Unidos, los precios promedio aumentaron un 5,4% el año pasado, la economía japonesa enfrentó una presión deflacionaria, y los precios cayeron un 0,1% en mayo con respecto al año anterior.

Hasta cierto punto, la situación en Japón puede explicarse por sus continuas luchas contra el coronavirus, que mantiene a los compradores en casa. Pero también están en juego fuerzas más profundas. Antes de la pandemia, los precios fuera de los volátiles sectores de energía y alimentos apenas habían cambiado durante años, ya que Japón nunca estuvo cerca de cumplir su objetivo de inflación del 2% desde hace mucho tiempo.

No fue por falta de intentos. Durante casi una década, los legisladores japoneses utilizaron casi todos los trucos del manual del economista en un esfuerzo por aumentar los precios. Suministraron dinero barato a la economía, gastaron enormes sumas en estímulos fiscales como obras públicas y bajaron las tasas de interés a niveles que hicieron que los préstamos fueran casi gratuitos.

Pero como Japón aprendió por las malas, la baja inflación puede ser un atolladero económico. Y esa experiencia trae una llamada de atención a los Estados Unidos si su actual racha inflacionaria cede, como esperan muchos economistas, y su economía vuelve a caer en el ciclo de inflación débil que precedió a la pandemia.

“La mayoría de los economistas, incluido yo mismo, estamos bastante seguros de que la Fed sabe cómo reducir la inflación”, incluido el aumento de las tasas de interés, dijo Joshua Hausman, profesor asociado de política pública y economía en la Universidad de Michigan que ha estudiado la economía japonesa.

Sin embargo, “es mucho menos claro, en parte debido a la experiencia de Japón, que seamos muy buenos aumentando la inflación”, agregó.

Para los consumidores, la caída de los precios parece algo bueno. Pero desde la perspectiva de la mayoría de los economistas, son un problema.

La inflación, les gusta decir, engrasa las ruedas de la economía. En pequeñas cantidades, aumenta las ganancias y los salarios de la empresa, estimulando el crecimiento. También puede reducir la carga de la deuda al reducir los costos relativos de los préstamos universitarios y las hipotecas.

La incapacidad de Japón para aumentar la inflación es “uno de los mayores desafíos sin resolver de la profesión”, dijo Mark Gertler, profesor de economía en la Universidad de Nueva York que ha estudiado el tema.

Una explicación popular de los problemas del país es que las expectativas de los consumidores de precios bajos se han arraigado tanto que es básicamente imposible que las empresas aumenten los precios. Los economistas también señalan el debilitamiento de la demanda causado por el envejecimiento de la población de Japón, así como por la globalización, con mano de obra barata y abundante que efectivamente mantiene bajos los costos para los consumidores en los países desarrollados.

La imagen una vez se veía muy diferente. A mediados de la década de 1970, Japón tenía una de las tasas de inflación más altas del mundo, alcanzando el 25%.

No estaba solo. Los precios desbocados provocados por la crisis del petróleo de la década de 1970 definieron la era, incluso para toda una generación de economistas que estaban dispuestos a creer que la amenaza más probable para la estabilidad financiera era la inflación acelerada y que las tasas de interés eran la mejor herramienta para combatirla.

Pero a principios de la década de 1990, Japón comenzó a enfrentar un problema diferente. Ha estallado una burbuja económica, impulsada por un mercado de valores en alza y una especulación desenfrenada de la vivienda. Los precios empezaron a bajar.

Japón ha abordado el problema con políticas innovadoras, incluido el uso de tasas de interés negativas para alentar el gasto e inyectar dinero en la economía a través de compras de activos a gran escala, una política conocida como flexibilización cuantitativa.

No pareció hacer mucho bien. Aun así, los economistas de la época vieron la experiencia de Japón no como una advertencia para el mundo, sino como una anomalía producida por malas decisiones políticas y peculiaridades culturales.

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14 de julio de 2021, 1:29 pm ET

Eso comenzó a cambiar con la crisis financiera de 2008, cuando las tasas de inflación en todo el mundo se desplomaron y otros bancos centrales adoptaron la flexibilización cuantitativa.

El problema es más notable en Europa, donde la inflación ha promediado el 1,2% desde 2009, el crecimiento económico ha sido débil y algunas tasas de interés han sido negativas durante años. Durante el mismo período, la inflación en los Estados Unidos promedió poco menos del 2%. La Reserva Federal ha mantenido su principal tasa de interés cercana a cero desde marzo de 2020.

Algunos economistas destacados vieron la baja inflación como una señal de que las economías de EE. UU. Y la UE pueden estar al borde del llamado estancamiento secular, una condición marcada por una baja inflación, bajas tasas de interés y un crecimiento lento.

Temen que estas tendencias se profundicen a medida que ambas economías comiencen a tornarse grises, lo que podría reducir la demanda y aumentar las tasas de ahorro.

En 2013, bajo el gobierno del recién elegido primer ministro Shinzo Abe, Japón inició su esfuerzo más ambicioso para abordar el débil crecimiento económico y la baja inflación.

El gobierno se ha embarcado en un experimento masivo de enorme estímulo monetario y fiscal, comprando grandes cantidades de acciones y bajando las tasas de interés con la esperanza de alentar el endeudamiento y poner más dinero en la economía. A medida que aumentaba la oferta monetaria, se pensaba, su valor relativo disminuiría, elevando efectivamente los precios. Llenos de efectivo, los consumidores y las empresas gastarían más. Voila, inflación.

Para alentar el gasto, Japón adoptó una política, conocida como orientación futura, destinada a convencer a la gente de que los precios subirían, ya que el país prometió hacer todo lo posible para alcanzar su meta de inflación del 2%.

Pero los esfuerzos de persuasión del gobierno fueron insuficientes, por lo que hubo poca urgencia de gastar, dijo Hiroshi Nakaso, ex vicegobernador del Banco de Japón y director del Instituto de Investigación Daiwa.

Japón se encontró en un círculo vicioso, dijo Takatoshi Ito, profesor de relaciones públicas e internacionales en la Universidad de Columbia que se desempeñó en el Consejo de Política Fiscal y Económica de Japón.

Los consumidores esperan “precios estables e inflación cero”, dijo, y agregó que como resultado, “las empresas tienen miedo de subir los precios porque eso llamaría la atención y los consumidores podrían rebelarse”.

La lenta economía ha hecho que las empresas se muestren reacias a aumentar los salarios, dijo, “y dado que los salarios reales no han aumentado, el consumo probablemente no lo ha hecho. Por lo tanto, no hubo aumento en la demanda de productos y servicios ”.

Como la inflación apenas cambió, algunos economistas se preguntaron si el estímulo de Japón había sido demasiado conservador, a pesar de que había acumulado algunas de las mayores deudas del mundo.

Los formuladores de políticas, citando la necesidad de saldar las deudas del país y enfrentar los crecientes costos de cuidar a una población que envejece, se protegieron contra el gasto aumentando dos veces el impuesto al consumo del país, aparentemente debilitando la demanda.

Al final, es posible que el experimento de Abe, conocido como Abenomics, no haya tenido el éxito esperado. Pero sí informó la respuesta de los legisladores a la pandemia, dijo Gene Park, profesor de ciencias políticas en la Universidad Loyola Marymount en Los Ángeles que estudia la política monetaria japonesa.

Una conclusión, dijo, es que los gobiernos podrían gastar más de lo que jamás creyeron posible, sin provocar un rápido aumento de la inflación. Otra es que pueden tener que gastar mucho más de lo que pensaban necesario para estimular el crecimiento.

Japón “le dio a Estados Unidos más libertad para experimentar con medidas más audaces”, dijo Park.

Durante la pandemia, Japón también trató de aplicar las lecciones aprendidas desde 2013.

El gobierno pagó a tiendas y restaurantes para que permanecieran cerrados, distribuyó dinero a todos en el país y financió préstamos sin interés a empresas en dificultades.

Los precios bajaron de todos modos. Esto fue en parte a instancias del propio gobierno, que recientemente presionó a las empresas de telecomunicaciones para que redujeran las tarifas de telefonía móvil que consideraban demasiado altas. La mayoría de los consumidores japoneses todavía esperan ser vacunados contra el coronavirus, que ralentiza la actividad económica.

Sin embargo, incluso después de que la pandemia disminuya, es probable que las tasas de inflación de Japón sigan siendo bajas, dijo Sayuri Shirai, profesor de economía en la Universidad de Keio en Tokio y ex miembro de la junta del Banco de Japón.

Después de todo, el problema principal sigue siendo el mismo: nadie está seguro de por qué los precios se han estancado.

“El banco central probablemente no significa que no pueda controlar la inflación”, dijo Shirai. “Por lo tanto, este tema se dejó sin una discusión clara”.

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