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La pobreza en los EE. UU. Ha disminuido gracias a la ayuda del gobierno, muestra el informe del censo

La pobreza en los EE. UU. Ha disminuido gracias a la ayuda del gobierno, muestra el informe del censo

La proporción de personas que viven en la pobreza en los Estados Unidos cayó a un mínimo histórico el año pasado cuando un esfuerzo de ayuda gubernamental masivo ayudó a compensar la peor recesión económica desde la Gran Depresión.

En la evidencia más reciente y concluyente de que la pobreza ha disminuido debido a la ayuda, la Oficina del Censo informó el martes que el 9,1 por ciento de los estadounidenses vivían por debajo de la línea de pobreza el año pasado, frente al 11,8 por ciento en 2019. Esa cifra, la más baja desde que comenzaron los registros en 1967. , según cálculos de investigadores de la Universidad de Columbia, se basa en una medida que da cuenta del impacto de los programas gubernamentales. La medida oficial de pobreza, que deja fuera algunos de los principales programas de ayuda, se ha elevado al 11,4% de la población.

Es casi seguro que los nuevos datos alimentarán un debate en Washington sobre los esfuerzos del presidente Biden y los líderes del Congreso para promulgar una expansión más duradera de la red de seguridad que se extendería mucho más allá de la pandemia. El plan de los demócratas de $ 3,5 billones, que aún está en construcción, podría incluir licencia familiar y médica pagada, guarderías respaldadas por el gobierno y una expansión permanente del Crédito Tributario por Hijos.

Los liberales citaron el éxito de los programas de ayuda humanitaria, que también se destacaron en un informe del Departamento de Agricultura la semana pasada, que mostraba que el hambre no aumentó en 2020, para argumentar que tales políticas deberían expandirse. Pero los conservadores argumentan que un mayor gasto federal no es necesario y que aumentaría la deuda federal al tiempo que desanimaría a la gente a trabajar.

El hecho de que la pobreza no haya aumentado más durante una gran crisis económica refleja la respuesta igualmente enorme. El Congreso amplió los beneficios por desempleo y la ayuda alimentaria, distribuyó cientos de miles de millones de dólares a pequeñas empresas y envió cheques directos a la mayoría de los estadounidenses. La Oficina del Censo estimó que los controles directos por sí solos sacaron de la pobreza a 11,7 millones de personas el año pasado; El seguro de desempleo y la asistencia nutricional evitaron que otros 10,3 millones de personas cayeran en la pobreza, según un análisis de datos de The New York Times.

“Todo apunta al apoyo a los ingresos históricos que se obtuvieron en respuesta a la pandemia y al éxito que tuvo en neutralizar lo que podría haber sido un aumento histórico de la pobreza”, dijo Christopher Wimer, codirector del Centro Escolar para la Pobreza. y Política Social del Trabajo Social de la Universidad de Columbia. “Me imagino que el impulso de 2020 continuará en 2021”.

La pobreza ha aumentado mucho más después de la recesión anterior, alcanzando el 16,1 por ciento en 2011, ya que tiene más en cuenta la asistencia del gobierno y ha mejorado lentamente a partir de entonces. Muchos economistas argumentaron que el gobierno federal no hizo lo suficiente en ese momento y retiró la ayuda demasiado rápido.

A pesar de la respuesta más agresiva esta vez, el ingreso familiar promedio el año pasado cayó 2.9%, ajustado por inflación, a aproximadamente $ 68,000. Este número incluye beneficios por desempleo pero no cheques de estímulo o beneficios no monetarios como cupones de alimentos. La disminución refleja el impacto de la pandemia en el empleo: se estima que 13,7 millones de personas menos trabajaron a tiempo completo durante todo el año en comparación con 2019.

Sin embargo, entre los que mantuvieron sus puestos de trabajo, los ingresos medios aumentaron un 6,9 por ciento.

La proporción de estadounidenses sin seguro médico se mantuvo prácticamente sin cambios, según el informe de la Oficina del Censo, una señal de que las medidas pandémicas y la Ley de Atención Médica Asequible pueden haber ayudado a personas que de otro modo habrían perdido la cobertura. Pero es difícil medir los cambios en la cobertura médica durante el año pasado. Las estimaciones del censo entraron en conflicto con otros conteos gubernamentales y las autoridades reconocieron problemas con la recopilación de datos durante la pandemia.

El gobierno define la pobreza, de acuerdo con una definición más amplia, como un nivel de ingresos por debajo de $ 30,000 para una familia de cuatro, aunque el límite exacto varía según el tamaño de la familia, el estado de la propiedad y los costos regionales de vivienda.

El descenso de la pobreza el año pasado fue amplio. Cayó entre todos los grupos raciales y étnicos, entre todos los tipos de familias y entre los estadounidenses de todas las edades y niveles de educación.

Pero los programas gubernamentales excluyeron a algunos grupos, como los inmigrantes indocumentados y sus familias, y no lograron llegar a otros. La pobreza fue significativamente más alta que el promedio general para los negros e hispanoamericanos, los residentes nacidos en el extranjero y los que no tienen educación universitaria. Millones de personas esperaron semanas o meses para recibir los beneficios, lo que obligó a muchos a recurrir a organizaciones benéficas.

“Medimos la pobreza anualmente, cuando la realidad de la pobreza se enfrenta a diario”, dijo Hilary Hoynes, economista de la Universidad de California en Berkeley, quien ha estudiado la respuesta del gobierno a la pandemia.

Nakitta Long, madre soltera de dos hijos que fue despedida de una fábrica de automóviles de Carolina del Norte al comienzo de la pandemia, dijo que la ayuda del gobierno la ayudó a recuperarse.

El primer cheque de estímulo ayudó a cubrir el pago del alquiler y del automóvil, y el aumento del seguro de desempleo ayudó a mantener a su familia hasta que la llamaron para que volviera a trabajar en octubre.

“El alivio del estímulo fue una bendición para mi familia porque había mucha incertidumbre financiera”, dijo Long, de 46 años.

Aún así, las esperadas semanas para comenzar a recibir beneficios por desempleo. Luego, en julio de 2020, expiró el suplemento federal de $ 600 a la semana para los beneficios estatales de desempleo. Ella retrasó las facturas, desencadenando eventos que terminaron dejando a su familia sin hogar durante dos meses este año.

Los nuevos programas de ayuda adoptados este año, incluida la expansión del Crédito Tributario por Hijos, ayudaron a Long, quien se mudó a una nueva casa el mes pasado. Dijo que notó mejoras en sus hijos, especialmente en su hijo de 5 años.

“Fue malo, pero podría haber sido mucho peor, y salimos por el otro lado nuevamente en una sola pieza”, dijo Long.

Según la definición oficial del gobierno, el número de personas que viven en la pobreza pasó de 3,3 millones en 2020 a 37,2 millones, uno de los mayores aumentos anuales registrados. Pero los economistas han criticado durante mucho tiempo esa definición, que se remonta a la década de 1960, y dicen que hizo un trabajo particularmente pobre al reflejar la realidad el año pasado.

La medida oficial ignora el impacto de muchos programas gubernamentales, como la asistencia alimentaria y de vivienda y los créditos fiscales. Este año, también ignoró los cheques directos enviados a las familias.

En años recientes, la Oficina del Censo ha producido una tasa de pobreza alternativa, conocida como Medida de Pobreza Suplementaria, que incluye estos programas y también toma en cuenta las diferencias regionales en costos de vivienda, gastos médicos y otros costos.

Muchos de los programas que ayudaron a las personas a evitar la pobreza el año pasado han expirado, incluso mientras continúa la pandemia. Se estima que 7,5 millones de personas perdieron su seguro de desempleo este mes después de que el Congreso permitió que caducasen las expansiones del programa.

Jen Dessinger, una fotógrafa que vive en Nueva York y Los Ángeles, dijo que el trabajo se secó abruptamente al comienzo de la pandemia. Como trabajadora independiente, no calificaba para el seguro de desempleo tradicional, pero terminó recibiendo ayuda de un programa federal creado el año pasado para ayudar a personas fuera del sistema regular.

Ahora, ese programa ha terminado en medio de otro brote de casos de coronavirus. Dessinger dijo que un solo caso positivo de coronavirus podría evitar una sesión de fotos. “Hizo que la situación fuera más desesperada”, dijo.

Los demócratas dijeron el martes que experimentos como el de Dessinger mostraron tanto el potencial de la ayuda del gobierno para proteger a las personas de la ruina financiera como la necesidad de una red de seguridad permanente y más expansiva que pueda apoyar a las personas en los buenos y malos tiempos.

Un economista de la Casa Blanca, Jared Bernstein, dijo el martes que los nuevos datos sobre la pobreza deberían alentar a los legisladores a aprobar la medida demócrata de 3,5 billones de dólares que incluye gran parte de la agenda económica de Biden, que la administración argumenta que creará más empleos y mejores salarios.

“Una cosa es sacar temporalmente a la gente de la pobreza, extremadamente importante, pero no puede detenerse allí”, dijo Bernstein, miembro del Consejo de Asesores Económicos de Biden. “Tenemos que asegurarnos de que las personas no vuelvan a caer en la pobreza después de que desaparezcan estas medidas temporales”.

Pero incluso cuando los demócratas aplaudieron el informe del martes, la mayoría de los legisladores republicanos, que controlaban el Senado y la Casa Blanca el año pasado, no hicieron declaraciones que promovieran las cifras de pobreza. Esto puede ser un reflejo de la oposición unificada del partido al impulso demócrata por más programas sociales, que el líder de la minoría en el Senado, Mitch McConnell, describió el lunes como un “Impuestos imprudentes y juerga de gastos”.

Los expertos en política conservadora dijeron que, si bien era apropiada una cierta expansión de la ayuda gubernamental durante la pandemia, estos programas deberían terminarse, no expandirse, a medida que la economía se recupera.

“Los formuladores de políticas hicieron un trabajo extraordinario en marzo pasado al aprobar CARES y otras leyes, otorgando préstamos a empresas, ofreciendo tolerancia para los préstamos, expandiendo la red de seguridad”, dijo Scott Winship, investigador principal y director de estudios de pobreza en el American Enterprise Institute, un grupo conservador , escribió en reacción a los datos, refiriéndose a un proyecto de ley de ayuda pandémica inicial que incluía alrededor de $ 2 billones en gastos. “Pero deberíamos haber vuelto a otras prioridades después de eso”.

Jason DeParle y Margot Sanger-Katz contribuyeron con el reportaje.

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