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Economía y Negocios

Retratos de extractores de rickshaw de Calcuta

Retratos de extractores de rickshaw de Calcuta

Todavía estaba oscuro cuando conocí a Mohammed cerca del mercado central de Calcuta, la capital del estado indio de Bengala Occidental. Él y otros dos hombres estaban amontonando docenas de enormes sacos de yute en el carro de su rickshaw negro y rojo: suministros, dijo, para entregar en la ciudad.

Para Mohammed, fue solo el comienzo de un largo día de trabajo.

Calcuta es uno de los únicos lugares de la India, y uno de los pocos que quedan en el mundo, donde flotas de rickshaws dibujados a mano todavía deambulan por las calles.

Los hombres que los operan se llaman rickshaw wallahs. (Wallah es un término para alguien que carga o adquiere algo). Algunos jalan sus rickshaws más de 10 millas por día mientras cargan varios cientos de libras: el peso combinado del rickshaw y algunos ocupantes. Su salario diario suele ascender a unos pocos dólares.

Mi trabajo como fotoperiodista implica muchos viajes y me he vuelto muy bueno para aclimatarme a nuevos lugares. En estos días, es difícil para mí sentirme culturalmente desorientado, o dépaysé, como decimos en francés, literalmente “fuera del país”.

Aún así, Calcuta, que visité en 2018 mientras disfrutaba de una beca para un taller de fotografía, me dejó con una grata sensación de desplazamiento cultural. Los saris, los sonidos del idioma bengalí, los olores de los mercados de especias, el aire espeso del monzón contribuyeron a mi sensación de desorientación en esta ciudad densa delta del río de más de 14 millones de personas. Y también lo hizo la vista de los rickshaw wallahs, quienes, a menudo descalzos, llevaban a sus pasajeros por las concurridas calles.

Los rickshaw Wallahs no se ganan la vida sirviendo a los turistas. Su clientela se compone principalmente de habitantes de Calcuta: compradores que llegan y salen de los mercados o residentes que recorren las estrechas calles laterales de la ciudad. Los niños en edad escolar que aprenden en casa y abandonan la escuela todos los días tienden a tener ingresos estables. Si alguien se enferma por la noche, un rickshaw es tan bueno como una ambulancia.

Y cuando caen las lluvias monzónicas, generalmente entre mayo y septiembre, los rickshaws, hundidos hasta la cintura en el agua, pueden proporcionar transporte a lugares a los que los vehículos motorizados no pueden llegar.

Durante el apogeo de la crisis de Covid en la India en abril y mayo, muchos rickshaw wallahs brindaron un servicio invaluable, transportando pacientes hacia y desde clínicas y hospitales. Otros se vieron obligados a salir de Calcuta y regresar a sus pueblos de origen durante el bloqueo. (En muchos lugares de la India y otros lugares, la pandemia ha provocado un éxodo masivo de trabajadores migrantes).

A lo largo de los años, los grupos de derechos humanos y los funcionarios del gobierno han tratado de restringir el uso de rickshaws dibujados a mano, que algunos ven como un anacronismo colonial degradante. Las autoridades locales prohibieron oficialmente los vehículos en 2006 y dejaron de emitir o renovar licencias, al tiempo que prometieron que el gobierno proporcionaría capacitación para medios de vida alternativos.

Pero para los cientos, si no miles, de tiradores que quedan (algunas estimaciones ponen el número de wallahs de rickshaw que quedan en 500, algunos en 5,000), los rickshaws son a menudo su única fuente confiable de ingresos.

No todos los hombres que conocí estaban dispuestos a que les tomaran fotos. Algunos se preguntaron de qué serviría. Pero otros, como Mohammed, estaban ansiosos por compartir sus historias.

Un joven describió su frustración con la policía, que ocasionalmente imponen multas, confiscan rickshaws o exigen sobornos. “Saben dónde estamos y dónde trabajamos”, me dijo. “Simplemente lo hacen por el dinero, y luego tenemos que recuperarlo”.

Muchos tiradores de rickshaw son inmigrantes del vecino estado de Bihar. Aparte de los escasos fondos que guardan para sus necesidades diarias, envían gran parte de lo que ganan a casa a sus familias.

Bihar tiene una de las tasas de alfabetización más bajas de toda la India. De hecho, ninguno de los hombres que conocí sabía leer ni escribir.

Pero Mohammed estaba orgulloso de decirme que sus hijos en Bihar están asistiendo a la escuela.

“Todos”, agregó con una sonrisa sincera, “gracias al dinero que estoy enviando”.

Después de que hablamos, vi cómo se agachaba para recoger su juego de correas y se alejaba. En poco tiempo, todo lo que pude ver fue la mancha negra de su rickshaw desapareciendo en una esquina.

Emilienne Malfatto es una fotoperiodista y escritora que vive en Irak y el sur de Europa. Puedes seguir su trabajo en Instagram y Gorjeo.

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