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A medida que China crecía, no tuvo en cuenta el cambio climático. Ahora debes hacerlo.

A medida que China crecía, no tuvo en cuenta el cambio climático.  Ahora debes hacerlo.

El vertiginoso crecimiento de China durante las últimas cuatro décadas ha erigido grandes ciudades donde alguna vez estuvieron aldeas y granjas. Las ciudades atrajeron fábricas y las fábricas atrajeron trabajadores. El auge sacó a cientos de millones de personas de la pobreza y las dificultades rurales que una vez enfrentaron.

Ahora, estas ciudades enfrentan el nuevo y abrumador desafío de adaptarse a las condiciones climáticas extremas causadas por el cambio climático, una posibilidad en la que pocos pensaron mucho cuando el país comenzó su extraordinaria transformación económica. La urbanización desordenada y rápida de China ha hecho que el desafío sea más difícil de afrontar.

Ningún evento meteorológico puede estar directamente relacionado con el cambio climático, pero la tormenta que inundó Zhengzhou y otras ciudades en el centro de China la semana pasada, matando al menos a 69 el lunes, refleja una tendencia global que ha visto inundaciones mortales recientemente en Alemania y Europa. Bélgica, y calor extremo e incendios forestales en Siberia. Las inundaciones de China también destacan las vulnerabilidades ambientales que acompañaron al auge económico del país y aún podrían socavarlo.

China siempre ha tenido inundaciones, pero como Kong Feng, entonces profesor de políticas públicas en la Universidad de Tsinghua en Beijing, escribió en 2019, la inundación de ciudades en China en los últimos años es “una manifestación general de los problemas urbanos” en el país.

La gran expansión de carreteras, subterráneos y ferrocarriles en las ciudades, que aumentó casi de la noche a la mañana, significó que hubiera menos lugares donde la lluvia pudiera ser absorbida de manera segura, interrumpiendo lo que los científicos llaman el ciclo hidrológico natural.

Faith Chan, profesora de geología en la Universidad de Nottingham en Ningbo, en el este de China, dijo que las ciudades del país, y hay 93 con poblaciones de más de un millón, se habían modernizado en un momento en que los líderes chinos hicieron de la resiliencia climática menos prioridad que el crecimiento económico. .

“Si tuvieran la oportunidad de construir una ciudad de nuevo, o de planificar una, creo que estarían de acuerdo en hacerla más equilibrada”, dijo Chan, quien también es investigador visitante en el Instituto de Investigación Water @ Leeds de la Universidad de Leeds.

China ya ha tomado medidas para comenzar a abordar el cambio climático. Xi Jinping es el primer líder del país en hacer del tema una prioridad nacional.

Ya en 2013, el Sr. Xi prometió construir una “civilización ecológica” en China. “Debemos mantener la armonía entre el hombre y la naturaleza y perseguir el desarrollo sostenible”, dijo en un discurso en Ginebra en 2013.

El país casi ha quintuplicado el área verde de sus ciudades en las últimas dos décadas. Presentó un programa piloto para crear “ciudades esponjosas”, incluida Zhengzhou, que absorben mejor la lluvia. El año pasado, el Sr. Xi se comprometió a acelerar las reducciones de emisiones y lograr la neutralidad de carbono para 2060. Fue un cambio tectónico en la política y podría llegar a serlo también en la práctica.

La pregunta es si es demasiado tarde. Incluso si países como China y Estados Unidos reducen rápidamente los gases de efecto invernadero, es probable que el calentamiento de los ya emitidos tenga consecuencias duraderas.

El aumento del nivel del mar ahora amenaza a las metrópolis costeras de China, ya que tormentas cada vez más severas azotan ciudades del interior que, como Zhengzhou, se están hundiendo bajo el peso de un desarrollo planificado apresuradamente, con edificios e infraestructura que a veces se han construido incorrectamente.

Incluso Beijing, que fue golpeada por una inundación mortal en 2012 que dejó 79 muertos, todavía carece del sistema de drenaje necesario para drenar las lluvias de una gran tormenta, a pesar de los relucientes hitos arquitectónicos de la capital que significan el creciente estatus de China.

En Zhengzhou, los funcionarios describieron las lluvias torrenciales que cayeron la semana pasada como una tormenta única en un milenio que ninguna planificación podría haber evitado.

Aún así, la gente pregunta por qué el nuevo sistema de metro de la ciudad se inundó, atrapando a los pasajeros mientras el agua subía constantemente, y por qué un “túnel inteligente” debajo de la tercera carretera de circunvalación de la ciudad se inundó tan rápidamente que las personas en automóviles tuvieron poco tiempo para escapar.

El empeoramiento del impacto del cambio climático podría representar un desafío para el Partido Comunista, ya que el poder político en China se ha asociado durante mucho tiempo con la capacidad de controlar los desastres naturales. Hace varios años, una oleada pública de contaminación atmosférica tóxica en Beijing y otras ciudades obligó al gobierno a actuar.

“A medida que tenemos más y más eventos como lo que sucedió en los últimos días, creo que habrá más conciencia nacional sobre el impacto del cambio climático y más pensamiento sobre lo que debemos hacer al respecto”, dijo Li Shuo, analista climático. en Greenpeace China.

La urbanización de China, en cierto modo, ha facilitado el ajuste. Reubicó a millones de personas de aldeas rurales que tenían muchas menos defensas contra las inundaciones recurrentes. Es por eso que el número de víctimas de las recientes inundaciones fue de cientos y miles, no de millones, como lo fueron algunas de las peores catástrofes en la historia del país.

La experiencia de Zhengzhou, sin embargo, subraya el alcance de los desafíos futuros y los límites de las soluciones fáciles.

Una vez que fue una mera encrucijada al sur de una curva en el río Amarillo, la ciudad se ha expandido exponencialmente desde que comenzaron las reformas económicas de China hace más de 40 años.

Hoy en día, los rascacielos y las torres de apartamentos se extienden a lo lejos. La población de la ciudad se ha duplicado desde 2001, alcanzando los 12,6 millones.

Zhengzhou se inunda con tanta frecuencia que los residentes hacen bromas mordaces al respecto. “No hay necesidad de envidiar a esas ciudades donde se puede ver el mar”, decía un comentario en línea que se extendió durante una inundación en 2011, según un informe de un periódico local. “Hoy les damos la bienvenida a ver el mar en Zhengzhou”.

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En 2016, la ciudad fue una de las 16 elegidas para un programa piloto para expandir áreas verdes para mitigar inundaciones: el concepto de “ciudad esponja”.

La idea, no muy diferente a lo que los planificadores estadounidenses llaman “desarrollo de bajo impacto”, es canalizar el agua desde los espacios urbanos densos hacia los parques y lagos, donde puede ser absorbida o incluso reciclada.

Yu Kongjian, decano de la Escuela de Arquitectura del Paisaje de la Universidad de Pekín, es el responsable de popularizar la idea en China. Dijo en una entrevista telefónica que en su rápido desarrollo desde la década de 1980, China había recurrido a diseños occidentales que eran inadecuados para los extremos que ya estaba enfrentando el clima del país. Las ciudades estaban cubiertas de cemento, “colonizadas”, como él mismo dijo, por “infraestructura gris”.

China, en su opinión, necesita “revivir la sabiduría ancestral y actualizarla”, reservando espacios naturales para el agua y la vegetación, como hicieron los antiguos agricultores.

Según el programa, Zhengzhou ha construido más de 3,000 millas de nuevo drenaje, eliminó 125 áreas propensas a inundaciones y creó cientos de hectáreas de nuevos espacios verdes, según un artículo en el Zhengzhou Daily, un periódico estatal.

Uno de esos espacios es Diehu Park, o Butterfly Lake Park, donde sauces llorones y alcanfor rodean un lago artificial. Abrió el pasado mes de octubre. También se inundó la semana pasada.

“Las esponjas absorben el agua lentamente, no rápidamente”, dijo el viernes Dai Chuanying, un trabajador de mantenimiento del parque. “Si hay demasiada agua, la esponja no puede absorberla toda”.

Incluso antes de la inundación de la semana pasada, algunos cuestionaron el concepto. Después de que la ciudad sufriera inundaciones en 2019, el China Youth Daily, un periódico del partido, lamentó que el fuerte gasto en los proyectos no haya dado lugar a mejoras significativas.

Otros señalaron que las ciudades esponjosas no eran una panacea. Nunca tuvieron la intención de recibir una lluvia torrencial como la de Zhengzhou el 20 de julio, cuando cayeron veinte centímetros de lluvia en una hora.

“Si bien la iniciativa de la ciudad esponja es un excelente enfoque de desarrollo sostenible para la gestión de las aguas pluviales, todavía es discutible si puede considerarse la solución completa para la gestión del riesgo de inundaciones en un clima cambiante”, dijo Konstantinos Papadikis, decano de la Escuela de Diseño de Xi. ‘una Universidad Jiaotong-Liverpool en Xi’an.

Las fábricas que impulsaron el crecimiento de China también han bombeado cada vez más los gases que contribuyen al cambio climático, al tiempo que contaminan gravemente el aire. Como otros países, China ahora enfrenta la tarea de reducir las emisiones y prepararse para los efectos del calentamiento global que parecen cada vez más inevitables.

El profesor Chan dijo que en China el tema del cambio climático no ha estado políticamente polarizado como, por ejemplo, en Estados Unidos. Esto podría facilitar la obtención de apoyo público para los cambios que deben realizar los gobiernos locales y nacionales, muchos de los cuales serán costosos.

“Sé que para las ciudades los problemas de uso de la tierra son costosos, pero estamos hablando de cambio climático”, dijo. “Estamos hablando del desarrollo futuro de la próxima generación o la próxima generación”.

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