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Energía y Medio Ambiente

PG&E tiene como objetivo reducir el riesgo de incendios forestales enterrando muchas líneas eléctricas

PG&E tiene como objetivo reducir el riesgo de incendios forestales enterrando muchas líneas eléctricas

Pacific Gas & Electric, con el objetivo de mostrar su determinación de superar un historial de problemas de seguridad, anunció el miércoles que planeaba colocar 10,000 millas de sus líneas eléctricas bajo tierra para evitar el tipo de incendios forestales que llevaron a la compañía a un tribunal de quiebras.

El proyecto, que involucraría alrededor del 10% de las líneas actualmente sobre el suelo, podría costar decenas de miles de millones de dólares para su ejecución. El anuncio generó preguntas de críticos de larga data de la empresa de servicios públicos sobre cuánto del costo sería asumido por los contribuyentes en lugar de los accionistas.

La compañía, el proveedor de electricidad más grande de California, dijo que el trabajo se enfocará primero en las áreas más vulnerables a los incendios forestales y se expandirá por todo su territorio de servicio, que incluye 5.5 millones de clientes de electricidad en el norte y centro de California.

El anuncio de PG&E se produjo días después de que un informe preliminar a los reguladores estatales dijera que su equipo pudo haber causado el incendio de Dixie, uno de los incendios más grandes del estado, que consumió al menos 85,000 acres. El incendio se está extendiendo en el condado de Butte, donde el equipo del concesionario provocó un incendio que destruyó la ciudad de Paradise y mató a 85 personas en 2018.

Si bien las empresas de servicios públicos de todo el país han trasladado cada vez más sus líneas eléctricas bajo tierra, ninguna ha propuesto un proyecto de la escala del plan de PG&E. Actualmente, la empresa de servicios públicos tiene 27,000 millas de líneas eléctricas subterráneas, pero generalmente no se encuentran en áreas con alto riesgo de incendios forestales.

“Necesitamos hacerle saber que estamos trabajando día y noche para resolver este increíble problema”, dijo Patricia K. Poppe, directora ejecutiva de PG&E Corporation, matriz de la empresa de servicios públicos.

Este año, la empresa está poniendo 70 millas de líneas bajo tierra, por lo que aumentar el trabajo a 1.600 km al año sería un salto. “Este es el tiro a la luna”, dijo Poppe en una llamada a los periodistas. “Debe ser un número impactante porque es un gran objetivo”.

En comparación, la propuesta de infraestructura del presidente Biden pide $ 73 mil millones para mejorar la red eléctrica del país. Si bien el gasto tiene como objetivo contener los efectos del cambio climático, la perspectiva de más líneas de transmisión ha llevado a pedir una mayor dependencia de los paneles solares en los tejados y el almacenamiento de baterías.

La Sra. Poppe, quien anteriormente ocupó cargos en General Motors y dos proveedores de energía, se convirtió en directora ejecutiva de PG&E el 1 de enero como parte de su retiro después de que la compañía saliera de la bancarrota. Dijo que la compañía planeaba hacer el anuncio sobre las líneas eléctricas subterráneas en unos meses, pero que decidió hacerlo ahora debido a la creciente preocupación pública por la seguridad contra incendios.

Mark Toney, director ejecutivo de Utility Reform Network, que representa a los consumidores ante la Comisión de Servicios Públicos de California y siempre ha sido un adversario de PG&E, dijo que reducir el riesgo de incendios forestales era una prioridad, pero que la empresa de servicios públicos debe desarrollar un plan para financiar es el gran proyecto sin sobrecargar a los contribuyentes. Basado en propuestas para líneas eléctricas subterráneas que PG&E ya ha presentado a los reguladores estatales, el proyecto podría costar alrededor de $ 4 millones por milla, o $ 40 mil millones en total, dijo Toney.

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21 de julio de 2021, 5:50 p.m. ET

“Viviríamos en un mundo donde solo los ricos podrían pagar la electricidad”, dijo. “PG&E necesita un plan para reducir tanto riesgo como sea posible al menor costo posible para los contribuyentes”.

El alcalde de San José, Sam Liccardo, también cuestionó la capacidad de financiar una empresa tan ambiciosa sin sobrecargar a los consumidores. “Si asumimos que todos los contribuyentes de PG&E ganan la lotería al mismo tiempo, PG&E tiene razón, podemos hacerlo”, dijo Liccardo, quien intentó sin éxito durante la quiebra de PG&E convertir la empresa de servicios públicos en una cooperativa en lugar de una empresa minorista. .

La Comisión de Servicios Públicos dijo que consideraría el proyecto de PG&E cuando la empresa de servicios públicos lo presente formalmente para su revisión, un proceso que incluiría audiencias públicas.

Poppe dijo que el concesionario esperaba reducir el gasto por kilómetro lo suficiente como para situar el costo total entre $ 15 mil millones y $ 20 mil millones. “No podemos poner precio a la reducción de riesgos y la seguridad”, dijo. Pero ella no abordó directamente la financiación.

Aproximadamente el 18% de las líneas de distribución de electricidad del país están enterradas, incluidas las de casi todos los nuevos desarrollos residenciales y comerciales, según el Edison Electric Institute, un grupo comercial de la industria.

PG&E ha sido el foco del impacto del cambio climático desde que una serie de incendios forestales récord comenzaron a arder en el norte de California en 2017, muchos de ellos causados ​​por equipos de servicios públicos.

La empresa ha tomado varias medidas para prevenir incendios, incluida la instalación de equipos para monitorear las condiciones climáticas y permitir que las líneas se apaguen de forma remota. Ella envió equipos para cortar ramas de árboles y limpiar otra vegetación que pudiera entrar en contacto con líneas eléctricas, una preocupación que creció junto con las condiciones de sequía generalizada de California.

Pero la efectividad de estos esfuerzos se ha cuestionado cada vez más, especialmente después de que la compañía informó que su equipo pudo haber causado el incendio de Dixie. La temporada de incendios forestales todavía tiene meses antes de su pico.

Los reguladores estatales y los tribunales han multado a la empresa de servicios públicos con miles de millones de dólares por no mantener su equipo y provocar incendios. La compañía, que se declaró en bancarrota en 2019 después de acumular $ 30 mil millones en responsabilidad por incendios forestales, se declaró culpable el año pasado de 84 cargos de homicidio involuntario relacionados con el incendio Paradise.

Fue la segunda condena por un delito de utilidad pública. En 2016, PG&E fue declarado culpable de cargos federales relacionados con la explosión de un oleoducto seis años antes en el suburbio de San Francisco de San Bruno, que mató a ocho personas. Este episodio llevó a la Comisión de Servicios Públicos a concluir que la empresa estaba más preocupada por las ganancias que por la seguridad.

En los últimos años, PG&E también ha enfurecido a millones de clientes al cortar la energía para evitar que sus equipos enciendan incendios durante las inclemencias del tiempo. Algunos estuvieron sin electricidad hasta por una semana.

Sheelagh McNeill contribuyó a la investigación.

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