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El fracaso del gigante chino de microchip pone a prueba las ambiciones tecnológicas de Beijing

El fracaso del gigante chino de microchip pone a prueba las ambiciones tecnológicas de Beijing

En 2015, una empresa desconocida dirigida por un magnate inmobiliario despertó al mundo a las ambiciones de China en semiconductores, la tecnología fundamental que impulsa la computación. Con financiamiento estatal y respaldo político, la compañía hizo una oferta de $ 23 mil millones para comprar el fabricante estadounidense de chips Micron.

Seis años después, el aspirante a campeón de microchip de China parece más una decepción nacional. La compañía, Tsinghua Unigroup, dijo este mes que uno de sus acreedores se declaró en bancarrota, lo que aumenta la posibilidad de que pueda separarse.

La decadente fortuna financiera de Tsinghua Unigroup es un incómodo fracaso para los funcionarios chinos, que han buscado utilizar fondos y planes controlados por el estado para vincular a Estados Unidos en una competencia cada vez más combativa por el futuro de la tecnología. Una vez que fue un ejemplo de los poderes del capitalismo dirigido por el estado, Tsinghua Unigroup está emergiendo como una advertencia sobre el desperdicio que puede resultar de inversiones y subsidios fuera de lugar.

Sin embargo, para los planificadores económicos chinos, esto puede no importar. Durante los últimos dos años, los incentivos de mercado como los subsidios que inflaron los libros de Unigroup han impulsado un auge en todo tipo de microchips. Según un análisis de los medios estatales, China creó 58.000 empresas de semiconductores entre enero y octubre de 2020, unas 200 por día.

Si bien muchas de estas empresas fracasan, la creencia en Beijing es que algunas pueden generar grandes avances. En otras palabras, es la tecnología, no las finanzas, lo que cuenta.

“Sería un fracaso si la tecnología no se pudiera utilizar”, dijo Dan Wang, analista de tecnología de la firma de investigación Gavekal Dragonomics. “Tsinghua Unigroup ha capacitado a una nueva generación de ingenieros de semiconductores y ha construido un punto de apoyo confiable en la fabricación de chips de memoria”.

Una mejor manera de pensar sobre las ambiciones de chips de China es en términos de su programa espacial, agregó. El beneficio, al menos a corto plazo, no es el punto. En cambio, el objetivo es lograr la autosuficiencia en la fabricación de pequeños chips que hacen que todo, desde automóviles hasta misiles y supercomputadoras, funcionen.

Las apuestas son altas. A medida que la relación entre Estados Unidos y China se deterioró, las prohibiciones de los microchips estadounidenses afectaron gravemente a empresas chinas como Huawei, el gigante de la infraestructura de telecomunicaciones.

Pocas empresas llegan al corazón de la competencia tecnológica similar a la de la Guerra Fría entre China y Estados Unidos como lo hace Tsinghua Unigroup.

La oferta de Micron en 2015 desató la alarma en Washington, donde la medida fue vista como un ejemplo flagrante de empresas chinas que utilizan fondos estatales para comprar tecnologías sensibles al por mayor. Respaldado por un fondo multimillonario de semiconductores administrado por el estado, Tsinghua Unigroup parecía ser una parte de China para comprar su camino hacia el liderazgo en la industria crítica de microchips.

La oferta de Tsinghua Unigroup por Micron, que fracasó, provocó una serie de medidas por parte de los reguladores estadounidenses para moderar la capacidad de China para comprar de inmediato empresas de tecnología sensible. Fue una etapa temprana de una competencia tecnológica más gélida entre Estados Unidos y China, que finalmente llevó a la lista negra estadounidense de empresas chinas por los derechos humanos y la seguridad nacional.

Más una sociedad de cartera de semiconductores que un innovador conocido, Tsinghua Unigroup ha crecido rápidamente durante los últimos seis años, ya que su líder inmobiliario, Zhao Weiguo, ha gastado miles de millones para adquirir algunas de las empresas de microchips más prometedoras del país, lo que finalmente ha llevado a una de las empresas de China. las mayores empresas de diseño de chips para teléfonos inteligentes.

El Sr. Zhao también ha firmado acuerdos de alto perfil con algunas de las marcas más conocidas de Estados Unidos. En un acuerdo, Unigroup aseguró una inversión de $ 1.4 mil millones de Intel para desarrollar chips para teléfonos inteligentes. En otro, Unigroup adquirió una participación mayoritaria en la empresa china de almacenamiento y servidores de HP, H3C Technologies. También adquirió una participación en Western Digital, firmó una asociación estratégica con Dell y se adhirió a un plan de licencias de chips de IBM.

Para financiarlo todo, el Sr. Zhao aprovechó el fuerte pedigrí político de la compañía, recaudando dinero de los fondos estatales asignados para ayudar a China a lograr la capacidad de producción de chips extranjeros.

Tsinghua Unigroup es una subsidiaria de una empresa controlada por la prestigiosa Universidad Tsinghua de China, el alma mater del presidente Xi Jinping. La compañía también tuvo una vez al hijo del ex presidente chino Hu Jintao como secretario del partido, un papel políticamente importante en la facilitación de las comunicaciones con el Partido Comunista Chino.

“Tsinghua Unigroup es más una historia de éxito político que una historia de éxito tecnológico”, dijo Wang, y agregó que las tensiones geopolíticas que Tsinghua Unigroup ayudó a desatar terminaron ayudando a algunas de sus empresas. Unisoc, la división de diseño de chips de la empresa, obtuvo pedidos porque a las empresas chinas se les impidió utilizar diseñadores de chips estadounidenses como Qualcomm.

Tsinghua Unigroup no respondió a una solicitud de comentarios por correo electrónico.

Parece poco probable que los cálculos de alto nivel cambien la dirección de la política china. Este año, cuando los funcionarios dieron a conocer públicamente un plan quinquenal que trazó meticulosamente iniciativas clave de gobernanza, describieron metas ambiciosas para la industria tecnológica y enfatizaron su importancia para la seguridad nacional. Con reminiscencias de Made in China 2025, un plan anterior que ayudó a llenar a Unigroup con fondos del gobierno, la esperanza es que, a pesar del desperdicio, suficiente dinero llegue a las manos lo suficientemente capaces como para que suceda la magia.

Parte del dinero ya ha tenido un impacto. Las empresas locales han avanzado mucho en el diseño de microchips y las fundiciones que fabrican microchips, en una sofisticación detrás de los competidores más avanzados en años, han encontrado buenas ofertas en la fabricación de sensores necesarios para dispositivos como dispositivos inteligentes y teléfonos inteligentes más baratos.

Pero el progreso general ha sido lento. La enorme inversión de China apenas ha disminuido su dependencia de microchips extranjeros. Incluso después de decenas de miles de millones de dólares gastados en la industria, la producción nacional de chips de China cubrió solo el 15,9% de la demanda de chips en 2020, justo por encima de su participación del 15,1% en 2014, según IC Insights, una empresa estadounidense de investigación de semiconductores.

Aún así, la competencia geopolítica puede funcionar donde los subsidios han fallado, alineando mejor a las empresas emprendedoras más capaces de China con las iniciativas nacionales, dijo Wang.

“Con el apoyo del gobierno, empresarios audaces y una gran necesidad de descubrir estas tecnologías, las perspectivas de éxito no son malas”, dijo.

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