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Internet consume menos energía de la que cree

Internet consume menos energía de la que cree

Las gigantes empresas de tecnología, con sus centros de datos del tamaño de un campo de fútbol hambrientos de energía, no son los villanos ambientales que a veces aparecen en las redes sociales y en otros lugares.

Apagar su cámara Zoom o limitar su servicio de Netflix a la visualización de baja definición no resulta en un gran ahorro en el uso de energía, al contrario de lo que afirman algunas personas.

Incluso el impacto ambiental previsto de Bitcoin, que requiere una gran cantidad de potencia de fuego computacional, ha sido considerablemente exagerado por algunos investigadores.

Estas son las conclusiones de un nuevo análisis de Jonathan Koomey y Eric Masanet, dos científicos líderes en los campos de la tecnología, el uso de energía y el medio ambiente. Ambos son ex investigadores del Laboratorio Nacional Lawrence Berkeley. El Sr. Koomey es ahora un analista independiente y el Sr. Masanet es profesor en la Universidad de California, Santa Bárbara. (El Sr. Masanet recibe fondos de investigación de Amazon).

Dijeron que su análisis, publicado el jueves como un artículo de comentario en Joule, una revista científica, no tenía por qué ser necesariamente tranquilizador. En cambio, dijeron, el objetivo es inyectar una dosis de realidad en la discusión pública sobre el impacto de la tecnología en el medio ambiente.

El aumento de la actividad digital estimulada por la pandemia de Covid-19, dijeron los científicos, ha alimentado el debate y ha generado graves advertencias sobre el daño ambiental. Les preocupa que los reclamos rebeldes, a menudo amplificados por las redes sociales, puedan moldear el comportamiento y las políticas.

“Estamos tratando de proporcionar algunas herramientas mentales y pautas para pensar en nuestros estilos de vida cada vez más digitales y el impacto en el consumo de energía y el medio ambiente”, dijo Masanet.

El título de su análisis es “No compute: evite las trampas al evaluar los impactos energéticos y de carbono de Internet”.

Las afirmaciones exageradas, según la pareja, a menudo son esfuerzos bien intencionados de investigadores que hacen lo que pueden parecer suposiciones razonables. Pero no están familiarizados con la tecnología informática que cambia rápidamente: procesamiento, memoria, almacenamiento y redes. Al hacer predicciones, tienden a subestimar el ritmo de innovación en el ahorro de energía y el funcionamiento de los sistemas.

El impacto de la transmisión de video en el consumo de energía de la red es un ejemplo. Una vez que una red está en funcionamiento, la cantidad de energía que utiliza es la misma, ya sea que fluyan muchos datos o muy pocos. Y las constantes mejoras en la tecnología reducen el consumo eléctrico.

En su análisis, los dos autores citan información de dos importantes operadores de redes internacionales, Telefónica y Cogent, que informaron el tráfico de datos y el uso de energía para el año 2020 de Covid. Telefónica logró un salto del 45 por ciento en los datos de su red sin un mayor uso de energía. El uso de electricidad de Cogent cayó un 21%, incluso con un aumento del 38% en el tráfico de datos.

“Sí, estamos usando muchos más servicios de datos y colocando muchos más datos en las redes”, dijo Koomey. “Pero también nos estamos volviendo mucho más eficientes muy rápidamente”.

Otro escollo, dicen los autores, es observar un sector de alto crecimiento de la industria de la tecnología y asumir que el uso de electricidad está aumentando proporcionalmente y que es representativo de la industria en su conjunto.

Los centros de datos informáticos son un caso de estudio. Los centros de datos más grandes, desde los que consumidores y trabajadores acceden a servicios y software a través de Internet, consumen grandes cantidades de electricidad. Estos centros de datos en la nube son operados por empresas como Alibaba, Amazon, Apple, Facebook, Google y Microsoft.

De 2010 a 2018, las cargas de trabajo de datos alojadas en los centros de datos en la nube aumentaron un 2600% y el consumo de energía aumentó un 500%. Pero el consumo de energía de todos los centros de datos aumentó en menos del 10%.

Lo que sucedió, explican los autores, fue principalmente un cambio masivo en las cargas de trabajo hacia los centros de datos en la nube más grandes y eficientes, y lejos de los centros de computación tradicionales, en gran parte propiedad y administrados por empresas no tecnológicas.

En 2010, alrededor del 79 por ciento de la informática del centro de datos se realizó en centros informáticos tradicionales. En 2018, el 89 por ciento de la informática del centro de datos se llevó a cabo en centros de datos en la nube.

“Los grandes proveedores de la nube han reemplazado a los centros de datos corporativos mucho menos eficientes”, dijo Koomey. “Hay que mirar todo el sistema y tener en cuenta los efectos de sustitución”.

La complejidad, el dinamismo y la imprevisibilidad de la tecnología y los desarrollos del mercado, dicen los autores, hacen sospechosa una proyección de más de dos o tres años. Criticaron un artículo sobre la energía de Bitcoin que proyectaron hace décadas, basándose en lo que dijeron que eran datos antiguos y suposiciones simplificadas, un enfoque que Masanet llamó “extrapolación al Día del Juicio Final”.

Pero Bitcoin, dicen los científicos, es algo diferente y una preocupación. Las tendencias de eficiencia en otras áreas de la tecnología se mitigan a medida que el software especializado de Bitcoin pasa por más ciclos informáticos a medida que más personas intentan crear, comprar y vender moneda digital.

“Es un punto caliente que debe vigilarse de cerca y podría ser un problema”, dijo Masanet.

Se desconoce mucho sobre la minería de criptomonedas y su consumo de energía. Utiliza software y hardware especializados, y el secreto rodea a los principales centros de cripto minería en China, Rusia y otros países.

Por lo tanto, las estimaciones de la huella energética de Bitcoin varían ampliamente. Los investigadores de la Universidad de Cambridge estiman que la minería de Bitcoin representa el 0,4% del consumo mundial de electricidad.

Puede que no parezca mucho. Pero todos los centros de datos del mundo, excepto los de minería de Bitcoin, consumen alrededor del 1 por ciento de su electricidad.

“Creo que el 1% es un uso muy bueno y valioso”, dijo Koomey. “No estoy seguro de que ocurra lo mismo con la parte de Bitcoin”.

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