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Los indicadores económicos van mal. Jerome Powell tiene una visión más amplia.

Los indicadores económicos van mal.  Jerome Powell tiene una visión más amplia.

La economía está cambiando tan rápido que entenderla no es una tarea fácil. En unos pocos meses, Estados Unidos se quedó sin empleos y recortó los precios y se convirtió en una escasez generalizada de mano de obra y una inflación incómodamente alta.

En esta recuperación inusual, las señales que utilizan los responsables de la formulación de políticas para informar sus decisiones son mixtas. ¿Qué se debe hacer, por ejemplo, con la combinación de un fuerte crecimiento del empleo y los salarios con millones de personas en edad de trabajar que parecen no tener interés en volver al mercado laboral?

Es fácil imaginar a Jerome Powell, el presidente de la Reserva Federal, como piloto en un territorio inexplorado con indicadores defectuosos. Está haciendo lo que le gustaría que hiciera un piloto en estas circunstancias: mirar al horizonte.

Un tema recurrente el miércoles, cuando habló con los medios de comunicación después de una reunión de política de la Fed, fue su enfoque en las cosas que no han cambiado en la economía, las lecciones aprendidas de la expansión de la década de 2010. Está resistiendo la tentación de concluir que la pandemia cambió fundamentalmente la dinámica más importante.

Para Powell, estas son las lecciones: los trabajadores estadounidenses son capaces de grandes cosas. El mercado laboral puede calentarse más de lo que muchos economistas han supuesto, con resultados en gran medida beneficiosos. Hay muchas fuerzas estructurales poderosas que mantendrán la inflación bajo control. Y por estas razones, la Fed debería ser cautelosa al subir las tasas de interés, en lugar de arriesgarse a una recuperación económica completa demasiado pronto.

Su visión es profundamente optimista para los próximos años. No ve la escasez de mano de obra de 2021 como una evidencia de cicatrices duraderas en el potencial de los trabajadores estadounidenses, sino más bien como un reflejo de la dificultad de reabrir grandes sectores de la economía y reasignar la mano de obra después de una pandemia.

“Uno mira el horizonte de tiempo actual y mira uno o dos años; vamos a tener un mercado laboral muy, muy fuerte”, dijo Powell, describiendo un entorno de bajo desempleo, altas tasas de participación y “salarios crecientes para las personas”. en todo el espectro “.

Y rechazó la posibilidad de que los picos de precios y salarios se convirtieran en una espiral duradera al estilo de la década de 1970.

“¿Existe el riesgo de que la inflación sea más alta de lo que pensamos? Sí ”, dijo Powell. “No estamos seguros sobre el momento o el alcance de estos efectos de reapertura”.

Pero agregó: “Creemos que es poco probable que afecte materialmente la dinámica subyacente de la inflación que ha tenido la economía durante un cuarto de siglo. Las fuerzas subyacentes que crearon esta dinámica están intactas. ”Esto incluye la globalización y el envejecimiento de la población mundial.

Si entrecierra los ojos, incluso puede ver las lecciones de tres grandes errores aplicados a la carrera de Powell como banquero central.

En 2013, como gobernador de la Fed, ayudó a presionar al presidente Ben Bernanke para que “desacelerara” el ritmo de compra de bonos en el programa de flexibilización cuantitativa de la Fed, que creó temblores financieros globales y provocó que el banco central diera marcha atrás. (En una señal de cuán profundas son las cicatrices de esa experiencia, Powell dijo cuidadosamente el miércoles que en esta reunión, solo hablaron sobre reducir sus compras actuales de QE, lo que en sí mismo fue un cambio sutil de su guía anterior que era aún no es el momento de hablar sobre la puesta a punto).

En 2015, Powell apoyó la decisión de comenzar a subir las tasas de interés para evitar que la inflación despegue. También causó problemas económicos globales – y una desaceleración económica desconocida en los Estados Unidos – aunque, en retrospectiva, el mercado laboral estadounidense todavía tenía mucho potencial para mejorar.

Y en 2018, bajo su liderazgo, la Fed elevó las tasas de interés cuatro veces, a pesar de la ausencia de presiones inflacionarias. El último, especialmente, pareció un error en unos pocos días, y el Sr. Powell pronto cambió de rumbo.

En cada una de estas coyunturas, las personas que argumentaban que el mercado laboral estadounidense ya estaba en su potencial o cerca de él (una visión fundamentalmente pesimista sobre la cantidad de personas a las que se podía persuadir para que trabajaran por la combinación adecuada de salarios y oportunidades de empleo) miraron en retrospectiva estar equivocado. También lo hicieron las personas que predecían rutinariamente que un estallido problemático de inflación estaba a la vuelta de la esquina.

El riesgo de este enfoque es que Powell en realidad está librando la última batalla, aplicando las lecciones de estos episodios a un entorno económico diferente.

Después de todo, existen algunas diferencias entre entonces y ahora. Lo más significativo es que los responsables de la política fiscal han actuado ahora a una escala mucho mayor, y los billones de dólares que fluyen a través de la economía ciertamente crean diferentes tipos de riesgos inflacionarios. En igualdad de condiciones, una política fiscal más flexible (mayores déficits continuos) implica que se necesita una política monetaria más estricta para contener la inflación.

Además, hay algunos signos, iniciales pero sorprendentes, de un cambio más duradero en la dinámica de poder entre el capital y el trabajo. Los trabajadores parecen tener una ventaja sobre los empleadores de una manera que no tenían hace una generación.

Esto podría resultar ser un resultado temporal del momento posterior a la pandemia y es mayormente positivo (el Sr. Powell caracteriza explícitamente los salarios más altos y las oportunidades de empleo más expansivas como algo bueno). Pero si volvemos a una dinámica más al estilo de la década de 1960, donde los trabajadores exigen pagos más altos de lo que implicarían las ganancias de productividad, y los empleadores se los dan fácilmente y aumentan sus precios, eso significará que la Fed de Powell se mantendrá detrás de la inflación. curva.

En última instancia, entonces, la cuestión de si la Fed va por buen camino dependerá de si la pandemia cambió fundamentalmente las cosas o simplemente creó un año miserable para la economía, después del cual las cosas vuelven a la normalidad.

Un rasgo que mostró Powell, incluso en los episodios de 2013, 2015 y 2018, es su disposición a dar vueltas cuando surgen pruebas de que su juicio es incorrecto. La mejor esperanza para la economía de la década de 2020 es que la visión del horizonte de su piloto sea correcta. La segunda mejor opción es que si está mal, se ajusta rápidamente.

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