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Energía y Medio Ambiente

Es hora de endurecerse y la táctica climática de Biden se enfrenta a grandes obstáculos

Es hora de endurecerse y la táctica climática de Biden se enfrenta a grandes obstáculos

WASHINGTON – La base del plan climático del presidente Biden enfrenta un camino peligroso en el Congreso, ya que los científicos dicen que las naciones ahora deben actuar para reducir agresivamente la contaminación que está calentando el planeta y Estados Unidos está tratando de reafirmar un papel de liderazgo en este esfuerzo global. .

La herramienta central del plan de Biden, conocida como estándar de electricidad limpia, requeriría que las empresas de energía aumenten gradualmente la cantidad de electricidad que generan a partir del viento, la energía solar y otras fuentes, hasta que ya no emitan dióxido de carbono.

Sobre el papel, parece una obviedad. Alguna versión ha sido aprobada por 29 estados, desde Washington hasta Virginia. La idea es popular entre los votantes demócratas y republicanos. Y los expertos dicen que es una de las formas más efectivas de reducir la contaminación de la quema de petróleo, gas y carbón que está causando el cambio climático.

Pero al tratar de imponer un estándar nacional en un Congreso amargamente dividido, los demócratas están considerando un movimiento políticamente arriesgado: vincularlo a una maniobra rápida conocida como reconciliación presupuestaria, que permite que algunos proyectos sean aprobados por una mayoría simple. Eso requeriría el apoyo de los 50 demócratas, incluido el senador Joe Manchin de West Virginia, el estado que ocupa el segundo lugar después de Wyoming en la producción de carbón.

Manchin, quien preside el Comité de Energía del Senado, ha sido evasivo cuando se trata de un estándar de electricidad limpia. Los líderes republicanos en Capitol Hill dicen que obligar a las empresas de servicios públicos a abandonar el carbón, el petróleo y el gas significará mayores facturas de electricidad. La industria de los combustibles fósiles dice que socavará la confiabilidad de la red eléctrica.

Incluso los partidarios de la idea están en desacuerdo sobre cómo crear un estándar nacional. Y algunos demócratas cuestionan si es lo suficientemente agresivo.

Hay mucho en juego. Sin una legislación climática significativa este año, Biden tendrá acciones ejecutivas, algunas de las cuales ciertamente son impugnadas en los tribunales, para cumplir con sus ambiciosos objetivos de alejar al país de los combustibles fósiles y demostrarle al mundo que Estados Unidos se toma en serio el calentamiento global.

Este año es “la última mejor oportunidad para que el mundo siga un camino legítimo”, dijo el exsecretario de Estado John Kerry, enviado desde Biden al clima global, durante una reciente entrevista en Roma, donde se reunió con colegas europeos. Un estándar de electricidad limpia es la mejor manera de “recuperar el tiempo perdido” bajo el ex presidente Donald J. Trump, dijo Kerry.

La última vez que el Congreso intentó promulgar una legislación importante sobre el cambio climático fue en 2009, cuando no logró aprobar un complejo sistema basado en el mercado para reducir las emisiones. Los demócratas fueron derrotados en las siguientes elecciones intermedias y perdieron la Cámara, en parte debido a las afirmaciones de los republicanos de que tenían la intención de aumentar los costos de la electricidad.

Pero el panorama político ha cambiado. La energía eólica y solar son ahora más baratas que el carbón y el gas natural. Los estadounidenses también están presenciando las consecuencias en tiempo real de los desastres climáticos, como los incendios forestales de California y los huracanes más fuertes que azotan a sus comunidades. Los demócratas están más unidos en la lucha contra el cambio climático que hace una década, y Biden ganó la Casa Blanca basándose en parte en la promesa de promulgar la agenda climática más agresiva de la historia.

Quizás el más significativo es el hecho de que algunas grandes empresas de servicios públicos se están reuniendo por primera vez en torno a la idea de un estándar de electricidad limpia.

En las últimas semanas, 13 empresas de servicios públicos han anunciado su apoyo a una medida agresiva que eliminaría el 80% de las emisiones de combustibles fósiles del sector para 2030. La Asociación Estadounidense de Energía Pública, que representa a unas 2.000 otras empresas de servicios públicos, no se ha pronunciado. Pero el Edison Electric Institute, que representa a las empresas privadas y cuyo ex presidente se opuso a un estándar de energía renovable en 2007, dijo que ahora apoya una política “bien diseñada”.

“Esto es diferente que nunca”, dijo la congresista Diana DeGette, una demócrata de Colorado que ha estado presionando por un estándar nacional de energía limpia durante más de una década y está trabajando en una nueva versión.

El Edison Electric Institute optó por apoyar un estándar de electricidad limpia, en parte porque sus miembros rápidamente cumplieron con el objetivo de la administración Obama de reducir las emisiones de las plantas de energía, dijo Emily Fisher, asesora general del grupo. Este objetivo, de reducir las emisiones del sector un 32% por debajo de los niveles de 2005, se logró en 2020, una década antes de lo previsto.

“A menudo desearía poder subirme a una máquina del tiempo y hablar conmigo mismo en 2010”, dijo Fisher. “Creo que le habría dicho que estuviera más entusiasmada con el futuro. A veces, en esas primeras conversaciones, parecía que el futuro sería muy difícil de lograr. Ya no nos sentimos así. “

Los líderes republicanos, sin embargo, ignoraron las señales de un creciente apoyo de la industria e indicaron que tienen la intención de luchar contra el plan de Biden.

“Todos queremos que la energía sea lo más limpia posible y lo más rápido posible y de una manera que no aumente los costos para las familias estadounidenses”, dijo el senador John Barrasso de Wyoming, y agregó que está enfocado en los precios de la energía y los empleos en energía. industrias para sus constituyentes. “Pero lo que propone el presidente es aumentar significativamente los costos de energía”.

Los estudios sobre los efectos de las normas de electricidad limpia en los precios al consumidor son mixtos. El Laboratorio Nacional Lawrence Berkeley y el Laboratorio Nacional de Energía Renovable evaluaron varios programas y concluyeron que aumentaron las facturas de electricidad en un promedio del 2 por ciento en 2017.

Sin embargo, una investigación más reciente de la Universidad de Chicago sobre varios estándares de electricidad limpia en 29 estados y el Distrito de Columbia encontró que, siete años después de que se impuso un estándar, los precios aumentaron en aproximadamente un 11%. Ese estudio también fue criticado por muchos expertos en energía que argumentaron que los costos podrían aumentar debido a otras políticas aprobadas al mismo tiempo que un estándar de electricidad limpia.

Después de devolver el acuerdo climático de París de 2015 a Estados Unidos, el presidente Biden se comprometió a reducir las emisiones de carbono casi a la mitad para 2030 y también a eliminar las emisiones de combustibles fósiles del sector energético para 2035.

La Casa Blanca pidió un estándar de electricidad limpia como parte de su paquete de infraestructura de 2,3 billones de dólares. Prefería este enfoque sobre un impuesto al carbono, un método que muchos economistas dicen que es la forma más eficiente de reducir las emisiones, pero que es impopular entre muchos republicanos y algunos demócratas progresistas.

Continúan las negociaciones entre la Casa Blanca y los líderes del Congreso republicano sobre el paquete de infraestructura. Mientras tanto, los demócratas están debatiendo la mejor estrategia para aprobar un estándar de electricidad limpia, dijeron varios asesores de la Cámara y el Senado.

El gobierno ofreció pocos detalles sobre este estándar, a menos que incluya energía nuclear y también incorpore tecnología para capturar y almacenar emisiones de dióxido de carbono, lo que podría permitir que algunas plantas de combustibles fósiles continúen operando. Los expertos en energía dijeron que se necesitarán tanto la energía nuclear como la captura de carbono para reducir las emisiones. También serán fundamentales para obtener el apoyo republicano, si lo hay.

El Edison Electric Institute también sigue preocupado por algunos de los objetivos que se están discutiendo, así como por garantizar la confiabilidad y asequibilidad de la electricidad, dijo Fisher.

Una de las cuestiones más importantes que deben decidir los legisladores es si debemos caracterizar al gas natural como “energía limpia”, algo que quiere la industria del gas. Cuando se quema, el gas natural produce la mitad del dióxido de carbono del carbón. Pero libera metano, un gas de efecto invernadero mucho más potente que el dióxido de carbono (aunque tiene menos poder de permanencia en la atmósfera). Gran parte de este gas se extrajo mediante el controvertido método conocido como fracking. Los progresistas han indicado que lucharán contra cualquier medida que incluya cualquier otra cosa que no sean las energías renovables, como la eólica, solar y geotérmica.

“No se puede tener un sistema de energía verdaderamente limpia que incluya gas fracturado”, dijo Mitchell Jones, director de políticas de Food and Water Watch, uno de los más de 600 grupos ambientalistas que firmaron una carta el 12 de mayo a los líderes de la Cámara y del Senado. El grupo rechazó el gas “con o sin captura de carbono” y lo que denominó otras “falsas soluciones” como la nuclear.

Otros partidarios de la legislación climática, como el senador Sheldon Whitehouse de Rhode Island, dijeron que temían que el plan del gobierno se centrara demasiado en el sector energético.

Si bien la generación de electricidad fue responsable del 25% de los gases de efecto invernadero emitidos por Estados Unidos en 2019, el sector del transporte produjo alrededor del 29%, según la Agencia de Protección Ambiental. La manufactura y la industria produjeron otro 23%. Los edificios comerciales y residenciales representaron el 13% y la agricultura contribuyó con el 10%, dijo la agencia.

El Sr. Whitehouse quiere un paquete de soluciones, incluido un impuesto al carbono. Pero dijo que los demócratas entienden que tienen una ventana corta para actuar y se está cerrando rápidamente.

“El peligro para nosotros, principalmente, es que ingresaremos a nuestro tradicional pelotón de fusilamiento circular demócrata y lucharemos entre nosotros, en lugar de enfrentarnos al enemigo común de las emisiones de carbono y un dispositivo muy maligno de la industria de los combustibles fósiles”, dijo. Whitehouse . “Este es un momento muy importante y quizás nuestra última oportunidad”.

Si bien algunos republicanos han apoyado los estándares de electricidad limpia en el pasado, los activistas ambientales dijeron que no creían que los demócratas pudieran ganar más de 10 senadores republicanos, el número necesario para romper una obstrucción.

El senador Mitt Romney, de Utah, en una entrevista reciente, dijo que está “buscando” un estándar de electricidad limpia, pero cree que un impuesto a la contaminación por carbono es un mejor enfoque. La senadora Susan Collins, de Maine, dijo que estaba dispuesta a “revisar” un estándar federal, pero tampoco se comprometió.

Sin la ayuda de los republicanos, los demócratas tendrían que intentar aprobar un estándar de electricidad limpia mediante la reconciliación presupuestaria. Este enfoque requiere solo una mayoría simple en el Senado, pero la legislación debe diseñarse para alterar el gasto o los ingresos federales.

Y tendrían que ganarse al Sr. Manchin, quien expresó su preocupación tanto por utilizar el proceso de reconciliación como por un estándar de energía limpia.

Scott Segal, socio senior de Bracewell LLP, que representa a las empresas de servicios públicos y otros clientes de energía, dijo que los demócratas podrían socavar sus esfuerzos por el cambio climático al impulsar la legislación sin el apoyo de ambas partes.

“Si intentan imponer un estándar de electricidad limpia a la reconciliación, creo que probablemente perderán un puñado de demócratas moderados y no tendrán ninguna posibilidad de contratar republicanos moderados”, dijo.

Kerry dijo que recientemente cenó con “un senador republicano anónimo que me ha dicho abiertamente que tiene la intención de intentar aprobar un estándar de electricidad limpia y cree que hay una masa crítica de colegas que intentarán hacerlo porque tiene sentido. “Ninguno, sin embargo, se ha presentado públicamente.

Jason Horowitz contribuyó con el reportaje desde Roma.

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