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Cómo el oleoducto colonial se convirtió en una arteria vital para el combustible

Cómo el oleoducto colonial se convirtió en una arteria vital para el combustible

[Latest news: Colonial Pipeline restarted its operations.]

HOUSTON – El ataque de ransomware que obligó al cierre de un oleoducto que transportaba combustible al noreste de Estados Unidos puso de relieve la vulnerabilidad del sistema eléctrico estadounidense. Esto llevó a los gobernadores de varios estados a declarar emergencias. Y esto provocó el pánico entre los conductores, ya que miles de gasolineras se quedaron sin suministros.

El operador del gasoducto, que salió del aire el viernes, ha comenzado a reponer el flujo de combustible. Pero con cada día que se prolonga el cierre, crece una sensación de crisis que pone a prueba la infraestructura obsoleta del país y un nuevo gobierno de la Casa Blanca que combate las crecientes amenazas cibernéticas.

Colonial Pipeline, la empresa que administra la arteria vital, dijo el miércoles que había reiniciado las operaciones, pero que la energía podría demorar varios días en fluir con normalidad. “Colonial manejará de manera segura la mayor cantidad posible de gasolina, diesel y combustible de aviación”, dijo la compañía en un comunicado.

Mientras tanto, los conductores en Tennessee, Georgia y otros lugares están comprando gasolina en pánico, lo que agrava la escasez con sus temores. El precio del gas se ha disparado en varios estados. Los conductores se han estado gritando unos a otros que se aparten del camino mientras buscan bombas para llenar varias latas de gasolina para acumular.

La histeria cercana en algunas comunidades no se ha visto durante años, ya que algunas personas en las redes sociales comenzaron a comparar al presidente Biden con el presidente Jimmy Carter, quien era presidente cuando los oleoductos sacudieron al país después de la revolución iraní y otros problemas en el Medio Oriente.

Los expertos dicen que la reacción esta vez, sin embargo, es desproporcionada al riesgo real.

Colonial Pipeline, con sede en Alpharetta, Georgia, es uno de los más grandes de Estados Unidos. Puede transportar alrededor de tres millones de barriles de combustible al día a más de 5.500 millas desde Houston a Nueva York. Sirve a la mayoría de los estados del sur y se ramifica desde la costa atlántica hasta Tennessee.

Algunas de las compañías petroleras más grandes, incluidas Phillips Petroleum, Sinclair Pipeline y Continental Oil, se unieron para comenzar la construcción del oleoducto en 1961. Fue una época de rápido crecimiento en la dirección de las carreteras y los viajes aéreos de larga distancia. Hoy, Colonial Pipeline es propiedad de Royal Dutch Shell, Koch Industries y varias firmas de inversión nacionales y extranjeras.

Es particularmente vital para la operación de muchos aeropuertos en el este de los Estados Unidos, que normalmente mantienen un inventario suficiente para solo tres a cinco días de operación.

Hay muchas razones por las que se ha vuelto tan importante, incluidas las restricciones regulatorias sobre la construcción de tuberías que se remontan a casi un siglo. También existen restricciones sobre el transporte de combustibles por carretera.

Pero la razón principal se acerca más a casa. En las últimas dos décadas, al menos seis refinerías cerraron en Nueva Jersey, Pensilvania y Virginia, reduciendo la cantidad de petróleo crudo procesado en combustibles en la región a más de la mitad, de 1.549.000 a 715.000 barriles por semana.

“Estas refinerías simplemente no podían ganar dinero”, dijo Tom Kloza, director global de análisis de energía del Servicio de Información de Precios del Petróleo.

La razón de su declive es la “independencia energética” que ha sido un objetivo de la Casa Blanca desde la administración Nixon. Con la explosión de la exploración y producción de esquisto a principios de 2005, las refinerías de la Costa del Golfo tenían fácil acceso al gas natural y al petróleo producido en Texas.

El gobierno dijo que el ataque fue llevado a cabo por un grupo del crimen organizado llamado DarkSide. Los ataques a la infraestructura crítica han sido una gran preocupación durante una década, pero se han acelerado en los últimos meses, lo que genera preocupaciones de que los servicios básicos como la calefacción, la electricidad y el transporte puedan verse amenazados y detenidos en un instante por oscuros grupos delictivos que a veces actúan de forma tácita o tácita. apoyo activo de gobiernos extranjeros.

El problema actual con el gasoducto es grave porque tiene implicaciones para la seguridad nacional, aunque el sistema de suministro de combustible en el noreste es flexible y resistente.

Muchos huracanes han dañado oleoductos y refinerías en la Costa del Golfo en el pasado, y la Costa Este ha podido hacer frente a eso. El gobierno federal almacena millones de galones de petróleo crudo y productos refinados para emergencias. Las refinerías pueden importar petróleo de Europa, Canadá y Sudamérica, aunque la carga transatlántica puede tardar hasta dos semanas en llegar.

Cuando el huracán Harvey azotó Texas en 2017, dañando refinerías, los envíos de oleoductos coloniales hacia el noreste se suspendieron durante casi dos semanas. Los precios de la gasolina en el puerto de Nueva York se han disparado en más del 25% y los costos adicionales se han trasladado a los conductores. Los precios tardaron más de un mes en volver a los niveles anteriores.

Los huracanes van y vienen. Pero esta crisis es diferente. Los investigadores federales dijeron que los atacantes tenían como objetivo datos corporativos mal protegidos.

Colonial Pipeline aparentemente detuvo los envíos como medida de precaución para evitar que los piratas informáticos hicieran algo, como apagar o dañar el sistema si habían robado información altamente confidencial de las computadoras corporativas.

“La triste verdad es que la infraestructura actual es tan vulnerable que prácticamente cualquier persona que quiera entrar puede hacerlo”, dijo Dan Schiappa, director de producto de Sophos, una empresa británica de software y hardware de seguridad. “La infraestructura es un objetivo fácil y rentable para los atacantes”.

David E. Sanger contribuyó con el reportaje.

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