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A medida que miles de millones salen por la puerta, la supervisión del estímulo enfrenta desafíos

A medida que miles de millones salen por la puerta, la supervisión del estímulo enfrenta desafíos

WASHINGTON – Los legisladores liberaron más de $ 5 billones en ayuda humanitaria el año pasado para ayudar a empresas e individuos durante la crisis pandémica. Pero la escala de ese esfuerzo está ejerciendo una gran presión sobre una red de mosaico creada para descubrir el desperdicio y el fraude.

La administración de Biden ha tomado medidas para mejorar la responsabilidad y las salvaguardas de supervisión rechazadas por la administración de Trump, incluidos requisitos de informes más detallados y frecuentes para quienes reciben fondos. Pero vigilar el dinero se complicó por largas disputas territoriales; la falta de un sistema centralizado y completamente funcional para monitorear cómo se gastan los fondos; y la rapidez con la que el gobierno intentó desembolsar la ayuda.

El alcance de la supervisión es amplio, con el gobierno de Biden controlando el fin del dinero de la ayuda desembolsado por la administración Trump el año pasado, además del paquete de rescate de 1,9 billones de dólares que los demócratas aprobaron en marzo. Gran parte de ese dinero está comenzando a salir por la puerta, incluidos $ 21.6 mil millones en fondos de asistencia para el alquiler, $ 350 mil millones para los gobiernos estatales y locales, $ 29 mil millones para restaurantes y un fondo de subvención de $ 16 mil millones para eventos en vivo como teatros y clubes de música. .

Los fondos deben ser controlados por una mezcolanza de supervisores, incluidos paneles del Congreso, inspectores generales y la oficina de presupuesto de la Casa Blanca. Pero el sistema ha estado plagado de desacuerdos y, hasta hace poco, de desorden.

El presidente Biden eligió a un asesor económico de mucho tiempo, Gene Sperling, como su zar para el alivio de la pandemia. El Sr. Sperling, que presidió dos veces el Consejo Económico Nacional, se ha esforzado por defender la arquitectura de supervisión y se basa en gran medida en los poderes de investigación del Comité de Responsabilidad de Respuesta ante una Pandemia, un panel de inspectores generales, además de la Oficina de Responsabilidad del Gobierno y la Oficina de Gerencia y Presupuesto de la administración.

“Cuando se tiene un plan de rescate, habrá una tensión entre aspirar a la perfección y cumplir con los objetivos fundamentales de la ley de mover fondos a tiempo para reducir la pobreza infantil, mantener a las personas en sus hogares, salvar pequeños negocios, restaurantes y guarderías”, dijo. Sperling en una entrevista. “Solo necesita hacer todo lo que esté a su alcance para lograr un equilibrio riguroso y correcto”.

Pero la dispersión de las funciones de supervisión ha generado conflictos y una vigilancia complicada.

A fines de abril, Brian D. Miller, a quien el presidente Donald J. Trump nombró como inspector general especial del Departamento del Tesoro para la recuperación de una pandemia, publicó un informe mordaz en el que acusaba a otros funcionarios del Tesoro de impedirle realizar más investigaciones.

Miller fue seleccionado para supervisar los programas de ayuda administrados por el Departamento del Tesoro, pero los funcionarios de la agencia creían que su función era rastrear solo un bote de $ 500 mil millones para los programas de préstamos de emergencia de la Reserva Federal y fondos para aerolíneas y compañías que son esenciales para el país. seguridad. Miller dijo que los funcionarios del Tesoro inicialmente cooperaron durante la administración Trump, pero que, después de que comenzó la transición al nuevo gobierno, su acceso a la información terminó.

Después de que se negaran las solicitudes de Miller de datos del programa, apeló a la Oficina de Asesoramiento Legal del Departamento de Justicia, que falló en su contra el mes pasado. Su equipo de 42 personas tenía poco que hacer.

“En lugar de tratar de exprimir a la gente, creo que deberíamos dar la bienvenida a todos si quieren arremangarse y supervisar”, dijo Miller en una entrevista.

Los funcionarios de la Casa Blanca descartaron sus preocupaciones e insistieron en que seguían comprometidos con una supervisión sólida y transparencia. El Departamento del Tesoro declaró que el Sr. Miller estaba tratando de funcionar fuera de su jurisdicción y dijo que “continuará asegurándose de que todos nuestros inspectores generales, los comités de jurisdicción del Congreso y otros órganos de supervisión tengan la información que necesitan”.

“El presidente Biden ha dejado muy claro a su equipo que la supervisión es una prioridad clave”, dijo Ron Klain, jefe de gabinete de la Casa Blanca. “Esto significa coordinación e integración en todo el gobierno para garantizar que los fondos de los contribuyentes se gasten según lo previsto y al servicio de las necesidades del pueblo estadounidense”.

Hasta la fecha, los casos importantes de fraude y despilfarro representan un porcentaje relativamente pequeño de las iniciativas de 2020 y se han limitado en gran medida a los esfuerzos de préstamos para pequeñas empresas, como el Programa de Protección de Cheques de Pago y los Préstamos por Desastre por Lesiones Económicas. Pero los expertos en supervisión federal y los grupos de vigilancia dicen que la escala exacta de los problemas en el proyecto de ley de incentivos bipartidistas de 2 billones de dólares en marzo de 2020 es prácticamente imposible de determinar debido a informes insuficientes de supervisión y rendición de cuentas.

Miller ha estado investigando casos de dueños de negocios que gastan el doble de fondos de ayuda, como aerolíneas que obtienen préstamos para pequeñas empresas y también reciben fondos de apoyo a la nómina. El inspector general de la Administración de Pequeñas Empresas dijo el año pasado que la agencia “bajó las barreras” y que 15.000 préstamos para desastres económicos, por un total de $ 450 millones, eran fraudulentos.

Actualizado

14 de mayo de 2021, 17:32 ET

La Oficina de Responsabilidad del Gobierno también colocó los programas de préstamos para pequeñas empresas en su lista de vigilancia de “alto riesgo” en marzo, advirtiendo que la falta de información sobre los beneficiarios de la ayuda y las salvaguardias inadecuadas pueden generar muchos más problemas de los informados. El informe identificó “deficiencias en todos los componentes del control interno” en la supervisión de la Administración de Pequeñas Empresas y concluyó que los empleados “deberían mostrar controles de integridad del programa más sólidos y una mejor gestión”.

La Oficina de Responsabilidad del Gobierno señaló 896.000 errores cometidos por acreedores que no fueron investigados por la Administración de Pequeñas Empresas y citó problemas con la supervisión de aprobaciones de préstamos, informes de seguimiento y monitoreo de contratistas. La agencia, ahora dirigida por personas designadas por Biden, respondió recientemente con una propuesta para reformar muchos, pero no todos, sus procedimientos.

Los veteranos supervisores y algunos legisladores dicen que quieren ver un enfoque más cohesivo y transparente del gobierno de Biden.

“Es asombroso la poca supervisión que hay”, dijo Neil M. Barofsky, quien fue inspector general especial del Programa de Alivio de Activos en Problemas de 2008 a 2011. “No por la gente que está allí, sino por no capacitarlos . y darles la oportunidad de hacer su trabajo ”.

La senadora Elizabeth Warren, una demócrata de Massachusetts, dijo que presionó con fuerza para lograr más supervisión el año pasado porque creía que los funcionarios de la administración Trump tenían conflictos de intereses. A pesar de las mejoras, dijo, el gobierno de Biden podría hacer más.

“Seguí presionando para obtener más supervisión; obtuvimos un poco, pero no todo lo que necesitamos”, dijo Warren. “Estamos hablando de cientos de miles de millones aquí”.

Ella agregó: “El gobierno de Biden definitivamente lo está haciendo mejor, pero no hay sustituto para la transparencia y la supervisión, y siempre podemos hacerlo mejor”.

En una reunión a puerta cerrada con Sperling, un legislador con experiencia limitada en supervisión, Biden emitió una directriz directa: “Es mejor trabajar en estrecha colaboración con los IG, como lo hice yo”, dijo, según una persona a quien el Sr. Later, Sperling contó la historia. Más tarde, en su primera reunión de gabinete, el presidente presionó a sus nominados para que cooperaran con los funcionarios supervisores.

Los funcionarios de la Casa Blanca dijeron que el sistema de supervisión actual, que depende en mayor medida de inspectores generales independientes que ya trabajan para agencias federales, funciona de manera eficiente, incluso con disputas ocasionales sobre el territorio.

El Sr. Sperling mantiene reuniones periódicas con Michael E. Horowitz, quien encabeza el comité de ayuda ante la pandemia, junto con funcionarios de la Oficina de Responsabilidad Gubernamental y la Oficina de Administración y Presupuesto. También requieren que los estados y municipios publiquen informes de desempeño que expliquen cómo se está utilizando el dinero que recibieron.

Pero el equipo de Biden está igualmente preocupado por imponer demasiada carga a los destinatarios más afectados, y Sperling está especialmente preocupado por la lentitud de los programas destinados a acelerar $ 25 mil millones en asistencia de vivienda de emergencia aprobados el año pasado.

Los grupos de vigilancia temen que la velocidad pueda sacrificar la responsabilidad.

Bajo Trump, la Oficina de Administración y Presupuesto, que es responsable de establecer la política en las agencias federales, se negó a cumplir con todos los requisitos de presentación de informes en el estímulo de 2020 que requería la recopilación y divulgación de datos sobre las empresas que solicitaron dinero prestado bajo la programas de préstamos.

Para algunos observadores, la oficina de presupuesto de Biden no actuó lo suficientemente rápido para revertir la política de la era Trump. En cambio, el equipo de Sperling está trabajando en un conjunto complejo de puntos de referencia, diseñados para programas individuales incluidos en la cuenta de ayuda de $ 1.9 billones, que se implementarán uno por uno en los próximos meses.

“En lo que respecta a los informes de los destinatarios, la administración Trump dijo: ‘No es necesario que hagamos nada de eso'”, dijo Sean Moulton, analista de políticas senior del Proyecto de Supervisión del Gobierno, un grupo de supervisión no partidista. “Estamos viendo mejoras en el gobierno de Biden, pero básicamente también están diciendo: ‘Tampoco vamos a recopilar esta información'”. Esto no es suficientemente bueno. “

Desde el año pasado, Horowitz, cuyo grupo incluye a los 22 inspectores generales, ha argumentado que se necesita información detallada sobre los gastos para hacer ajustes a los criterios, focalizar y planificar los esfuerzos de ayuda futuros.

“Necesitamos suficientes datos que nos permitan evaluar el impacto y los efectos”, dijo en una entrevista. “¿Le proporcionó el tipo de apoyo que deseaba? Necesita saber esto, además de la pregunta obvia de si las personas robaron dinero o no. “

Algunos de los superintendentes también lucharon con desacuerdos internos. La Comisión de Supervisión del Congreso, un grupo bipartidista creado para rastrear cómo el Tesoro está usando el dinero para préstamos de la Reserva Federal y otros fondos, ha sido bloqueado por desacuerdos sobre un programa para apoyar a los gobiernos estatales y locales en dificultades.

Su informe legalmente ordenado al Congreso se retrasó durante semanas, y un panelista, Bharat Ramamurti, acusó a sus colegas republicanos de retrasar el trabajo del grupo. Desde entonces, Ramamurti renunció para trabajar para el gobierno de Biden, y el panel de cinco personas ahora tiene tres comisionados y ningún presidente. Su último informe tenía solo 19 páginas.

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