Economía y Negocios

Cuando el periódico local se redujo, estos periodistas iniciaron una alternativa

Cuando el periódico local se redujo, estos periodistas iniciaron una alternativa

Cuando Jon Mitchell, el alcalde de New Bedford, Massachusetts, pronunció su discurso de vanguardia en 2019, hizo una súplica inusual.

“Apoye a su periódico local”, dijo, refiriéndose a The Standard-Times, el diario de New Bedford. “Tu ciudad necesita esto para funcionar de manera eficaz”.

Propiedad de Gannett, la empresa matriz de USA Today, y de más de 250 periódicos diarios, el Standard-Times estaba adelgazando. Como miles de periódicos en todo el país, estaba adquiriendo las características de un periódico “fantasma”, una publicación a escala reducida que había perdido gran parte de su personal, restringiendo su alcance y ambiciones periodísticas.

Ahora, dos años después, la valoración del alcalde es más contundente.

“Ya no tenemos un periódico en funcionamiento, y lo digo con empatía por las personas que trabajan allí”, dijo en una entrevista. “Antes, no podía estornudar sin tener que explicarme. Ahora, tengo que rogarle a la gente que venga a mis conferencias de prensa. ¡Por favor, hágame preguntas! “

Estaba tan ansioso por que la ciudad tuviera un periódico sólido que se unió a un grupo que estaba explorando la posibilidad de comprar The Standard-Times, pero Gannett no estaba vendiendo.

Entonces, cuando un grupo de periodistas, incluidos exeditores de The Standard-Times, dijeron el año pasado que planeaban abrir una agencia de noticias digitales sin fines de lucro para cubrir New Bedford, el alcalde participó plenamente.

Por inusual que parezca, Mitchell quería que su administración rindiera cuentas. Además, dijo que una fuente de noticias creíble podría restaurar algo vital que sentía que New Bedford había perdido: “un sentido de lugar”, por lo que se refirió a una narrativa continua de la vida cotidiana en esta ciudad multicultural de trabajadores manuales. 95.000 habitantes .

En el siglo XIX, cuando Melville se embarcó de espaldas en el viaje de caza de ballenas que inspiraría a “Moby Dick”, era la ciudad per cápita más rica de América del Norte. Ahora, el 23 por ciento de los ciudadanos de New Bedford viven en la pobreza.

La visión del alcalde de una fuente de noticias creíble era similar a lo que el grupo de periodistas tenía en mente cuando crearon The New Bedford Light. Con la redacción aún en construcción, en una fábrica textil renovada, la publicación se puso en marcha el 7 de junio.

“Existe una necesidad apremiante en una ciudad compleja como New Bedford de un periodismo de investigación detallado, contextual y explicativo”, dijo Barbara Roessner, editora de The Light y ex editora en jefe de The Hartford Courant, en una entrevista.

El editor es Stephen Taylor, un veterano periodista del Boston Globe, que enseñó economía del periodismo en la Escuela de Administración de Yale.

En su primera semana, The Light investigó los efectos locales de la pandemia de coronavirus, que mató a más de 400 personas en New Bedford.

La cobertura comenzó con el costo humano, con fotografías y perfiles detallados de los residentes que murieron a causa del virus, y los editores pidieron a los lectores que enviaran nombres adicionales. The Light también proporcionó un análisis repleto de datos de cómo la enfermedad afectó con más fuerza a las comunidades de color de New Bedford y examinó el número de víctimas que ha afectado a los trabajadores textiles y de la confección jubilados de la ciudad en su vibrante escena social y de clubes. sigue sufriendo efectos a largo plazo, incluido un niño de 5 años.

“Todos queremos seguir adelante”, escribió Roessner en un mensaje a los lectores. Pero para hacer eso, dijo, “necesitamos saber dónde hemos estado y dónde estamos”.

En su segunda semana, The Light analizó el floreciente mercado inmobiliario de la ciudad, impulsado en parte por el renacimiento del servicio de trenes de cercanías a Boston, que se había eliminado gradualmente desde la década de 1950. También consideró formas de evitar la gentrificación. Los temas futuros, dijo Roessner, incluirán el funcionamiento y la vigilancia, la industria eólica marina y las finanzas municipales.

El plan es publicar un artículo detallado todos los días de la semana y omitir algunos de los principales periódicos locales, como deportes de secundaria y antecedentes policiales.

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Actualizado

17 de junio de 2021, 1:52 p.m. ET

“No podemos seguir la ruta del periódico diario que trata de hacer todas las cosas para todas las personas”, dijo Roessner. “El desafío para nosotros es mantener la disciplina para hacer un trabajo más profundo y no quedar atrapados en el ciclo diario de noticias”.

Light, que no tiene edición impresa, es gratuito para los lectores. No acepta publicidad, contando con donaciones, becas y patrocinios de empresas locales. Él planea una participación comunitaria profunda, incluidos talleres de educación en medios para los residentes que podrían convertirse en contribuyentes.

En gran parte, sigue un manual para sitios de noticias digitales sin fines de lucro escrito por el Institute for Nonprofit News, un grupo que guía a las empresas emergentes y enfatiza la independencia editorial y la transparencia financiera.

A medida que los periódicos diarios y semanales tradicionales se han reducido o muerto en los últimos años, han surgido sitios de noticias sin fines de lucro en todo el país, desde el Texas Tribune hasta el New Hampshire Bulletin. De los cientos que ahora están en línea, más de 50 han aumentado en los últimos dos años, dijo Jonathan Kealing, director de red del instituto.

Kealing dijo que estaba impresionado por el apoyo que The Light ha atraído hasta ahora. “Fue considerable para una nueva empresa sin fines de lucro en una ciudad relativamente pequeña”, dijo. “Nuestra esperanza es que más organizaciones vean este tipo de apoyo comunitario y que les permita lanzar un periodismo de alto impacto”.

Si bien muchos de los “poderes incorporados” locales apoyan a The Light, sus fundadores dijeron que los donantes no tendrían ningún papel en las decisiones editoriales y que no había vacas sagradas, ni siquiera el alcalde que lo apoyaba.

“No ha recibido ninguna crítica o escrutinio durante mucho tiempo”, dijo Ken Hartnett, ex editor de The Standard-Times y una fuerza impulsora detrás de Light, en una entrevista.

“Pero todos reconocen la necesidad de tener un instrumento claro donde la realidad de la ciudad pueda mapearse periódicamente”, continuó. “Si no lo tiene, no tiene una comprensión coherente de lo que está sucediendo”.

(Lisa Strattan, editora regional de Gannett para Nueva Inglaterra que supervisa The Standard-Times, no respondió a las solicitudes de comentarios para este artículo. Pero le dijo a The Boston Globe en abril que The Standard-Times usa análisis sofisticados para determinar lo que quieren los lectores. )

Light ve mucho para mirar, con los cambios culturales, políticos y económicos en marcha. La diversa población de New Bedford incluye grandes comunidades de portugueses y caboverdianos. La ciudad ha sido un bastión tradicional demócrata, pero el apoyo a Donald J. Trump creció desde 2016, cuando ganó el 31 por ciento de los votos de New Bedford, hasta 2020, cuando obtuvo el 37 por ciento.

Y New Bedford está al borde de un posible renacimiento económico. Gracias a una próspera industria de la vieira, la ciudad tiene el puerto pesquero comercial más grande del país. Con la reciente aprobación del primer parque eólico marino a escala industrial del país cercano, la ciudad se está preparando para convertirse en un escenario para la construcción e instalación de las enormes turbinas que pronto podrían poblar la costa atlántica.

Con la ciudad en un punto de inflexión tan importante, el alcalde Mitchell está aún más ansioso por contar con un narrador de confianza para contar la historia de New Bedford.

Los estudios realizados durante la última década han demostrado costos reales para las ciudades no impuestas, incluidas caídas en la participación de votantes y caídas en la clasificación de bonos de una ciudad. La falta de rendición de cuentas puede generar despilfarro y corrupción, lo que aumenta el costo del gobierno.

Es raro que un funcionario público haya hecho tanto como Mitchell, de 52 años, para fomentar la presencia en los medios de comunicación en su jurisdicción. Exfiscal federal formado en Harvard que fue elegido alcalde por primera vez en 2011, presentó con éxito el caso hace unos años a Rhode Island Public Radio y una red de televisión afiliada para colocar corresponsales en su ciudad.

“Te estás preguntando si soy el político más ingenuo de Estados Unidos”, dijo. “Pregúntame dentro de seis meses, cuando The Light nos esté creando una historia difícil, y puede que no esté tan emocionado”.

Pero dijo que estaba dispuesto a “recibir el golpe” porque sería mejor que vivir sin una sólida cobertura de noticias.

“Me sorprende que no haya más alcaldes hablando de esto porque todos lo estamos viendo antes que nosotros”, dijo. “Cuando los medios locales se encogen, la ciudad se encoge, y cuando la ciudad se encoge, la oficina del alcalde se encoge. Por lo tanto, a los alcaldes les conviene preocuparse por eso. “

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