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Detener las grandes emisiones de metano es fundamental para el clima, dice la ONU

Detener las grandes emisiones de metano es fundamental para el clima, dice la ONU

Se espera que un informe histórico de las Naciones Unidas afirme que la reducción de las emisiones de metano, el principal componente del gas natural, tendrá que desempeñar un papel mucho más vital en la prevención de los peores efectos del cambio climático.

La evaluación global del metano, compilada por un equipo internacional de científicos, refleja un creciente reconocimiento de que el mundo necesita comenzar a controlar las emisiones que hacen que el planeta se caliente más rápidamente y que la reducción del metano, un gas de efecto invernadero particularmente potente, será fundamental en el corto plazo.

Sigue los nuevos datos que mostraron que los niveles de dióxido de carbono y metano en la atmósfera alcanzaron niveles récord el año pasado, incluso cuando la pandemia de coronavirus ha paralizado gran parte de la economía mundial. El informe también se presenta cuando un creciente cuerpo de evidencia científica ha demostrado que las liberaciones de metano de la producción de petróleo y gas, una de las mayores fuentes de metano vinculada a la actividad humana, pueden ser mayores que las estimaciones anteriores.

El informe, cuyo resumen detallado ha sido analizado por The New York Times, destaca que la industria de los combustibles fósiles tiene el mayor potencial para reducir sus emisiones de metano a un costo mínimo o nulo. También dice que, a menos que haya un despliegue significativo de tecnologías no probadas capaces de eliminar los gases de efecto invernadero del aire, expandir el uso de gas natural es incompatible con mantener el calentamiento global en 1,5 grados Celsius, un objetivo del Acuerdo Internacional de París.

La razón por la que el metano sería particularmente valioso en la lucha a corto plazo contra el cambio climático: aunque el metano es un gas de efecto invernadero extremadamente potente, también tiene una vida relativamente corta, y dura solo una década o más en la atmósfera antes de descomponerse. Esto significa que reducir las nuevas emisiones de metano hoy y comenzar a reducir las concentraciones de metano en la atmósfera podría ayudar más rápidamente al mundo a cumplir sus objetivos para combatir el calentamiento global a mediados de siglo.

Por el contrario, el dióxido de carbono, el principal gas de efecto invernadero, permanece en la atmósfera durante cientos de años. Entonces, si bien es esencial continuar reduciendo las emisiones de carbono, que constituyen la mayor parte de nuestras emisiones de gases de efecto invernadero, se necesitaría hasta la segunda mitad del siglo para ver los efectos climáticos.

En general, un esfuerzo conjunto para reducir el metano en los sectores de combustibles fósiles, desechos y agricultura podría reducir las emisiones de metano hasta en un 45 por ciento para 2030, ayudando a prevenir alrededor de 0.3 grados Celsius de calentamiento global ya en la década de 1990.2040, dice el informe . .

Si bien la reducción de las emisiones de dióxido de carbono sigue siendo urgente, “será casi imposible eliminar suficiente dióxido de carbono para obtener beneficios reales para el clima en la primera mitad del siglo”, dijo Drew Shindell, autor principal del estudio y profesor de ciencias de la tierra. .en la Universidad de Duke. “Pero si podemos hacer una reducción lo suficientemente grande en el metano en la próxima década, veremos beneficios para la salud pública en la década y beneficios para el clima en dos décadas”, dijo.

El informe de la ONU, que será publicado el próximo mes por la Coalición por el Clima y Aire Limpio y el Programa de las Naciones Unidas para el Medio Ambiente, señala un cambio en la discusión global sobre el cambio climático, que se ha centrado en reducir el dióxido de carbono, el mayor impulsor a largo plazo de cambio climático.

La mayoría de las políticas climáticas, incluidos los objetivos netos cero establecidos por naciones, estados y ciudades, así como por empresas, tienden a centrarse en objetivos a largo plazo para reducir las emisiones de dióxido de carbono. Pero el metano comenzó a ganar protagonismo en la conversación mundial.

En una cumbre climática en Washington esta semana, el presidente Vladimir Putin de Rusia, además de prometer reducir “significativamente” las emisiones del país durante las próximas tres décadas, pidió una reducción global del metano. “El destino de todo nuestro planeta, las perspectivas de desarrollo de cada país, el bienestar y la calidad de vida de las personas dependen en gran parte del éxito de estos esfuerzos”, dijo Putin.

Por separado, se espera que el Senado de los Estados Unidos vote la próxima semana para revertir los esfuerzos del presidente Donald J. Trump para desentrañar las restricciones a las emisiones de metano que se establecieron durante la administración Obama.

“El metano recibe menos atención que su hermano mayor, el dióxido de carbono, pero de hecho el metano es como el dióxido de carbono en los esteroides”, dijo el jueves el senador Chuck Schumer, líder de la mayoría.

Si el Senado vota para revertir la política, podría convertirse en el primer restablecimiento oficial de una de las muchas regulaciones climáticas que Trump debilitó durante su gobierno.

Para los científicos que se han centrado durante mucho tiempo en el metano, su creciente importancia en la política climática es un avance positivo.

Los gases de efecto invernadero en la atmósfera calientan el planeta actuando como una manta, atrapando el calor del sol. El dióxido de carbono es el factor más importante en el cambio climático, pero el metano es más potente a corto plazo, ya que calienta la atmósfera más de 80 veces que la misma cantidad de dióxido de carbono durante un período de 20 años.

Esta es una mala noticia, pero también significa que reducir las emisiones de metano puede ser una de las formas más efectivas de frenar inmediatamente el aumento de las temperaturas globales.

“Hay una desaceleración casi inmediata en la tasa de calentamiento”, dijo Ilissa B. Ocko, científica climática senior del Fondo de Defensa Ambiental, cuya propia investigación reciente encontró que hacer todo lo posible para reducir las emisiones de metano de las industrias más contaminantes podría ralentizar la tasa de calentamiento global en un 30 por ciento. “Esto es realmente poderoso”.

Y si bien la reducción de las emisiones de dióxido de carbono requerirá cambios radicales en prácticamente todos los rincones de la economía, por ejemplo, reemplazar los autos de gasolina del mundo por eléctricos, y cerrar casi todas sus plantas de carbón, reduciendo la huella de metano en el mundo. puede ser un levantamiento más fácil.

A diferencia del dióxido de carbono o de la mayoría de la contaminación del aire, el metano no se libera al quemar combustibles fósiles, sino que proviene de fugas y otras liberaciones de la infraestructura de petróleo y gas, entre otras fuentes. Un creciente cuerpo de investigación ha demostrado que estas emisiones de petróleo y gas son mayores de lo que se pensaba anteriormente y un posible impulsor del aumento global de metano en la atmósfera.

“Esto significa que debemos poner aún más énfasis en el sector del petróleo y el gas”, dijo Robert Howarth, profesor de ecología y biología ambiental en la Universidad de Cornell. Argumentó que las evaluaciones anteriores sobreestimaron las fuentes agrícolas de metano, como el ganado, y subestimaron las emisiones de los combustibles fósiles, en particular el petróleo y el gas. “Necesitamos una verificación y un seguimiento independientes de estas emisiones”, dijo.

En teoría, arreglar estas fugas debería amortizarse ahorrando dinero, porque capturar el gas significa que las empresas capturan más producto. Este potencial hace que bloquear las fugas de la infraestructura de petróleo y gas sea la forma más efectiva y barata de reducir las emisiones, dice el informe de la ONU.

Las compañías de petróleo y gas más grandes del mundo se comprometieron en 2018 a reducir la proporción de metano liberado de sus operaciones en una quinta parte, a menos de una cuarta parte del gas que venden, para 2025, un objetivo que las compañías dicen haber logrado el año pasado. la ambición de llegar al 0,2 por ciento.

Bjorn Otto Sverdrup, presidente del comité ejecutivo de Oil and Gas Climate Initiative, que representa a 12 de los productores de petróleo y gas más grandes del mundo, dijo que el grupo “comparte la determinación de reducir las emisiones de metano”.

Añadió: “Avanzamos en las ambiciones establecidas hace apenas unos años, a través de nuevas medidas y tecnologías, y continuaremos actualizando nuestras ambiciones a medida que avanzamos”.

Minimizar el metano de los vertederos también juega un papel importante, al igual que la disminución de las emisiones de metano de los animales. Pero las tecnologías de reducción de emisiones son menos seguras en estos campos. Se espera que la liberación de ganado, en particular, represente una parte cada vez mayor de las futuras emisiones de metano, a menos que se realicen avances tecnológicos o que los mayores consumidores de carne del mundo cambien sus dietas.

En general, más de la mitad de las emisiones globales de metano son el resultado de actividades humanas en tres sectores: combustibles fósiles, vertederos y otros desechos, y ganadería y otras actividades agrícolas. El metano también se infiltra en pantanos y otras fuentes naturales.

El informe de la ONU también destaca cómo la reducción de las emisiones de metano puede generar importantes beneficios para la salud pública. El metano es un contribuyente importante a la formación de ozono cerca de la superficie de la Tierra. Se sabe que el ozono aumenta el riesgo de hospitalizaciones y muertes prematuras. También reduce el rendimiento de los cultivos y el crecimiento de los bosques.

Revertir las emisiones de metano evitaría más de 250.000 muertes prematuras y más de 750.000 visitas a hospitales relacionados con el asma cada año a partir de 2030, concluye el informe. Las emisiones más bajas también evitarían más de 70 mil millones de horas de trabajo perdido debido al calor extremo y más de 25 millones de toneladas de pérdidas de cultivos por año.

La otra cara es que, sin acción, las emisiones de metano pueden ayudar a empujar al mundo al borde de un cambio climático catastrófico. Si no se controla, se espera que las emisiones de metano sigan aumentando hasta al menos 2040, predice el informe de la ONU.

“Seguimos yendo en la dirección equivocada, pero podemos revertir eso muy, muy rápidamente”, dijo Shindell. “A todos nos vendría bien una historia de éxito climático”.

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