Energía y Medio Ambiente

El cambio climático golpea el oeste incluso antes del comienzo del verano

El cambio climático golpea el oeste incluso antes del comienzo del verano

Una cúpula de calor está quemando Arizona y Nevada, donde las temperaturas superaron los 115 grados esta semana, y los médicos advierten que las personas podrían sufrir quemaduras de tercer grado por el asfalto abrasador.

En el lago Mead, que abastece de agua a 25 millones de personas en tres estados del suroeste y México, los niveles de agua han caído a su punto más bajo desde que se llenó el embalse en la década de 1930. más cultivos sedientos para salvar a otros, y las comunidades están debatiendo si racionar el grifo agua.

En Texas, las redes eléctricas están bajo presión a medida que los residentes encienden sus aires acondicionados, y los servicios públicos instan a los clientes a apagar los electrodomésticos para ayudar a evitar apagones. En Arizona, Montana y Utah, los incendios forestales son intensos.

Y ni siquiera es verano todavía.

“Aún estamos muy lejos del pico de la temporada de incendios forestales y del pico de la estación seca”, dijo Daniel Swain, científico climático de la Universidad de California en Los Ángeles. “Las cosas tienden a empeorar antes de mejorar”.

El calentamiento global, impulsado por la quema de combustibles fósiles, ha estado calentando y secando el oeste americano durante años. Ahora la región está sufriendo una combinación de una sequía que es la peor en dos décadas y una ola de calor récord.

“El suroeste está siendo más afectado por el cambio climático que casi cualquier otra parte del país, excepto quizás las ciudades costeras”, dijo Jonathan Overpeck, científico climático de la Universidad de Michigan. “Y por muy malo que parezca hoy, esto es tan bueno como puede ser si no controlamos el calentamiento global”.

Dado que se espera que las temperaturas sigan aumentando a medida que las naciones luchan por controlar las emisiones que causan el calentamiento global, el oeste de los Estados Unidos deberá tomar medidas difíciles y costosas para adaptarse. Esto incluye el rediseño de ciudades para resistir el calor severo, la conservación de agua y redes de ingeniería que no fallan durante condiciones climáticas extremas.

Este mes mostró si los estados y las ciudades están a la altura de esa tarea y demostró que aún queda mucho por hacer.

Desde Montana hasta el sur de California, gran parte del oeste sufre temperaturas excepcionalmente altas. Aproximadamente 50 millones de estadounidenses enfrentan advertencias relacionadas con el calor. Se han empatado o roto récords en lugares como Palm Springs, Salt Lake City y Billings, Montana.

Mientras las temperaturas de 115 grados hervían a fuego lento en el distrito de artes Roosevelt Row de Phoenix el martes, Timothy Medina, de 58 años, estaba encaramado en una plataforma de metal negro a diez pies sobre la acera, terminando las letras azules de un letrero de automóvil. “Es brutal, ese calor contra la pared”, dijo. “Déjame tomar un sorbo rápido de agua.”

Los trabajadores de la construcción, los paisajistas y los pintores de exteriores como Medina no tienen más remedio que soportar el calor. Usaba jeans para evitar que su piel se quemara, junto con una camisa amarilla fluorescente de manga larga y un sombrero trenzado de $ 2. Pero pronto la batería se estaba agotando.

“Estoy empezando a sentirme sin aliento, cansado”, dijo.

El calor extremo es el signo más claro del calentamiento global y el más mortífero. El calor del año pasado mató al menos a 323 personas en el condado de Maricopa, que incluye a Phoenix, un récord de lejos.

Los trabajadores al aire libre corren un riesgo especial, al igual que las personas mayores y cualquier persona sin un refugio adecuado o acceso a aire acondicionado.

En todo el país, las olas de calor son cada vez más frecuentes, duran más y ocurren a principios de año, según la Agencia de Protección Ambiental. El intenso calor a principios de la primavera puede ser especialmente peligroso porque toma a la gente con la guardia baja, dicen los expertos.

Ciudades como Phoenix están luchando por mantenerse al día. Aunque la ciudad tiene centros de enfriamiento con aire acondicionado, muchos fueron cerrados el año pasado en medio de la pandemia. Y garantizar que los centros sean accesibles para todos es un desafío.

Kayla y Richard Contreras, quienes duermen en una carpa azul en una acera caliente en un campamento para personas sin hogar cerca del centro de Phoenix, dijeron que los centros de enfriamiento no eran una opción porque tienen un perro y se preocupan por dejar sus pertenencias desatendidas en su carpa.

Dijeron que conocían a 10 personas sin hogar que murieron a causa del calor el año pasado.

Contreras, de 47 años, llena botellas de agua de los grifos de las casas por las que pasa. Contreras, de 56 años, dijo que ahorra cupones de alimentos para comprar paletas heladas en los días más calurosos. “Eso es lo que nos mantiene con vida”, dijo mientras le entregaba a una amiga una paleta de naranja. “Siento que estoy en el infierno”.

La puesta de sol no trae alivio. En Las Vegas, donde se llevan a cabo los playoffs de la Liga Nacional de Hockey, los meteorólogos esperaban que el mercurio pasara los 100 grados cuando el disco cayó el miércoles por la noche.

El mes pasado, el Ayuntamiento de Phoenix aprobó $ 2.8 millones en nuevos gastos climáticos, incluida la creación de una Oficina de Mitigación y Respuesta al Calor de cuatro personas.

“Es un buen comienzo, pero claramente no estamos haciendo lo suficiente todavía”, dijo David Hondula, científico de la Universidad Estatal de Arizona que estudia las secuelas del calor. Para reducir drásticamente las muertes por calor, sería necesario agregar árboles y sombra en vecindarios desatendidos y aumentar los fondos para ayudar a los residentes que necesitan ayuda con las facturas de energía o que no tienen aire acondicionado, entre otras cosas, dijo.

“Debe evitarse cada una de estas muertes por calor”, dijo. “Pero no es solo un problema de ingeniería. Significa lidiar con problemas difíciles como la pobreza o la falta de vivienda. Y los números sugieren que vamos en la dirección equivocada. En este momento, las muertes por calor están aumentando más rápido que el crecimiento y el envejecimiento de la población. “

Las fuertes olas de calor también representan un desafío para las redes eléctricas, especialmente si los operadores no las planifican. El aumento de las temperaturas puede reducir la eficiencia de los generadores de combustible fósil, las líneas de transmisión e incluso los paneles solares a medida que aumenta la demanda.

Esta semana, la red eléctrica de Texas se estiró cerca de su límite cuando la demanda de electricidad alcanzó un récord en junio, mientras que varias plantas fueron cerradas por reparaciones. Los operadores de la red pidieron a los tejanos que mantuvieran sus termostatos a 78 grados para ahorrar energía.

Víctor Puente, de 47 años, estaba el martes bajo la sombra del porche de su casa de madera azul en Pueblo de Palmas, en las afueras de la ciudad fronteriza de McAllen, Texas. Dijo que intenta apagar el aire acondicionado durante el día para conservar energía y así poder dormir.

“Lo último que necesitamos es perder electricidad durante largos períodos”, dijo.

En California, donde las temperaturas han alcanzado los 110 grados, el operador de la red advirtió que podría enfrentar desafíos este verano, en parte porque las sequías han reducido la capacidad de las represas hidroeléctricas del estado.

Andrew Dessler, científico climático de la Universidad Texas A&M, señaló que las tensiones de la red ilustran los efectos no lineales del cambio climático. “Es posible que la mayoría de la gente no note que hace un poco más de calor cada año”, dijo. “Pero luego la temperatura alcanza un cierto límite y de repente la red desciende. Hay muchos de estos límites integrados en nuestra infraestructura. “

Esta primavera, el oeste de Estados Unidos está experimentando una sequía severa que ha sido más generalizada que en cualquier otro momento en al menos 20 años, que se extiende desde la costa del Pacífico, a través de la Gran Cuenca y el desierto del suroeste, y hasta las Montañas Rocosas hasta el norte. llanuras.

Las sequías han sido durante mucho tiempo una característica de Occidente. Pero el calentamiento global está empeorando las cosas, con el aumento de las temperaturas secando los suelos y agotando la capa de nieve de las montañas que normalmente proporciona agua durante la primavera y el verano. Estos suelos resecos, a su vez, están amplificando la ola de calor de esta semana, creando una explosión más severa de lo que hubiera sido de otra manera.

“Es un círculo vicioso”, dijo el Dr. Swain de UCLA

Las condiciones de sequía también sugieren una temporada de incendios potencialmente devastadora, un año después de que California, Oregon y Colorado vieron incendios inusualmente destructivos.

La sequía ha agotado el suministro de agua en el oeste, reduciendo los embalses. En un lago de California, el agua se volvió tan poco profunda que las autoridades identificaron los restos de un avión que se estrelló en el lago en 1986.

El Distrito de Servicios Públicos de Inverness en el condado de Marin, California, votará la próxima semana sobre la imposición de racionamiento para 1,100 clientes, asignando a cada familia una cierta cantidad de agua. Sería la primera vez que la ciudad, en julio pasado, pidió a los vecinos que dejaran de lavar coches y llenar piscinas.

La sequía obligó a los agricultores a tomar medidas drásticas. Los criadores de ganado ovino y ganadero están vendiendo las existencias de este año meses antes, y algunos granjeros lecheros están vendiendo sus vacas en lugar de producir los 50 galones de agua que cada animal necesita al día. Los agricultores están plantando fracciones de su cantidad normal o dejando parte de su tierra en barbecho.

“Ya hemos pasado por sequías. Este es uno de los más secos que podemos recordar ”, dijo Dan Errotabere, de 66 años, cuya familia ha cultivado frutas, verduras y nueces cerca de Fresno durante un siglo. Mantiene 1.800 acres en barbecho y ha cortado ajos y tomates para desviar el agua a los almendros y pistachos.

El efecto en las granjas podría causar problemas de suministro y precios más altos en todo el país, dijo Mike Wade, director ejecutivo de California Farm Water Coalition. California produce dos tercios de las frutas del país y un tercio de sus verduras.

Muchos agricultores de California ya están utilizando microirrigación, mangueras de goteo y otros métodos de conservación de agua. “Estiramos cada gota”, dijo Bill Diedrich, un agricultor de cuarta generación en el condado de Fresno.

Las comunidades agrícolas corren peligro si los cultivos y los árboles mueren sin agua.

“Cuando administra una granja familiar a largo plazo, no quiere ser el único en perderla”, dijo Eric Bream, la tercera generación de su familia que administra una granja de cítricos en el Valle Central de California. Hoy todavía tiene suficiente agua. Pero “mañana todo puede cambiar en un centavo”.

En otras partes de Occidente, los estados se están preparando para la perspectiva de más recortes.

El lago Mead, que se creó cuando se completó la presa Hoover en 1935, está al 36% de su capacidad debido a que los caudales del río Colorado disminuyeron más rápido de lo esperado. Se espera que el gobierno federal declare una escasez este verano, lo que reduciría el suministro de agua de Arizona en aproximadamente una quinta parte y una reducción mucho menor para Nevada a partir del próximo año.

Los expertos lo han predicho durante mucho tiempo. La cuenca del Colorado ha sufrido años de sequía junto con el aumento del consumo, como resultado del crecimiento demográfico y económico, así como de la expansión de la agricultura, con mucho el mayor consumidor de agua en Occidente.

“Necesitamos dejar de pensar en la sequía como algo temporal que superar”, dijo Felicia Marcus, investigadora visitante del programa Agua en el Oeste de la Universidad de Stanford, y señaló que el calentamiento global debería reducir aún más el flujo del río Colorado.

Muchas ciudades se están preparando. Tucson se encuentra entre los líderes del país en reciclaje de aguas residuales, y trata más de 30 millones de galones al día para riego o extinción de incendios. Las ciudades y los distritos de agua de California están invirtiendo miles de millones en infraestructura para almacenar agua durante los años de lluvia para evitar las sequías.

Aún así, dicen los expertos, se puede hacer mucho más y probablemente será costoso.

“La cuenca del río Colorado es la zona cero de los impactos del cambio climático en los suministros de agua de Estados Unidos”, dijo Kevin Moran del Fondo de Defensa Ambiental. “Tenemos que hacer planes para el río que los científicos del clima nos dicen que probablemente tendremos, no el que queremos”.

Edgar Sandoval y Catrin Einhorn contribuyeron con el reportaje.

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