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Enfrentando temporadas de huracanes e incendios forestales, FEMA ya está agotada

Enfrentando temporadas de huracanes e incendios forestales, FEMA ya está agotada

WASHINGTON – Los trabajadores de la Agencia Federal para el Manejo de Emergencias han estado buscando refugios para niños migrantes que emergen en la frontera sur. Dirigen sitios de vacunación contra el coronavirus en Colorado, Massachusetts y Washington. Y todavía están gestionando la recuperación de una serie de desastres récord, comenzando con el huracán Harvey en 2017.

Al borde de lo que los expertos dicen que será una temporada inusualmente destructiva de huracanes e incendios forestales, solo 3.800 de los 13.700 trabajadores de emergencia de la agencia están ahora disponibles para responder a un nuevo desastre. Esto es un 29 por ciento menos de lo que estaba listo para ser desplegado al comienzo del período de huracanes del año pasado, que comenzó, como todos los años, el 1 de junio.

FEMA rara vez ha tenido una mayor demanda, convirtiéndose en una especie de línea directa del 911 para algunos de los desafíos políticos más urgentes del presidente Biden. Y los hombres y mujeres que fueron los primeros en responder están cansados.

Deanne Criswell, elegida por el presidente Biden para dirigir la agencia, identificó el agotamiento de los empleados como un problema importante durante su primera reunión general de FEMA, según Steve Reaves, presidente del sindicato local que representa a los empleados.

“FEMA es como el motor del automóvil que ha ido en aumento desde 2017, cuando se lanzó Harvey”, dijo Brock Long, quien dirigió la agencia bajo el ex presidente Donald J. Trump y ahora es presidente ejecutivo de Hagerty Consulting. “Está pasando factura”.

Para algunas categorías de trabajadores, la escasez es grave. Entre el equipo de liderazgo superior de la agencia, aquellos calificados para coordinar misiones de campo, solo tres de 53 están actualmente disponibles para su despliegue, según muestran los datos. Otros tipos de personal especializado, incluido el personal de operaciones y planificación, tienen menos del 15% de sus trabajadores disponibles.

“Mientras nos preparamos para las temporadas de huracanes e incendios forestales, o lo que sea que nos depare la naturaleza, estoy comprometido con que los empleados de FEMA tengan las herramientas necesarias para continuar con nuestro apoyo a las misiones en curso, asegurando que nuestra fuerza laboral desplegada tenga tiempo para descansar y entrenarse para estar preparados para lo que viene después ”, dijo Criswell en un comunicado.

Un problema que no tiene FEMA es el dinero. El fondo federal que paga por su trabajo en caso de desastre tiene alrededor de $ 50 mil millones en la mano. Son los recursos humanos los que faltan.

Parte de la tensión refleja la gran cantidad de operaciones de recuperación de desastres con las que FEMA todavía está lidiando, desde las 30 tormentas récord que azotaron estados como Louisiana y Texas hasta los incendios forestales que azotaron California en septiembre pasado. Estos desastres, que tardan años en recuperarse, han resultado en una carga de trabajo cada vez mayor para el personal de la agencia.

Un número cada vez mayor de empleados se dirige a las salidas. En 2020, más trabajadores de FEMA fueron transferidos a otras agencias que en cualquier otro año de la última década, el doble del número anual normal, según datos federales.

Un ex empleado, que dejó FEMA por otra agencia en 2019 y pidió no ser identificado por su nombre, trabajaba en la oficina que administra las empresas subcontratadas. Dado que los empleados en su oficina fueron reubicados para trabajar en desastres, no fueron reemplazados. Pero la carga de trabajo de su equipo no se ha reducido, lo que se traduce en jornadas laborales cada vez más largas. Ella lo llamó “tienda de sudor”.

En entrevistas, empleados actuales y anteriores de FEMA describieron jornadas de 12 horas, vacaciones canceladas con sus familias y tiempo insuficiente para recuperarse entre asignaciones.

Un actual gerente de Fema, que habló bajo condición de anonimato porque no estaba autorizado para hablar con la prensa, dijo que nunca había visto un equipo tan delgado.

Bajo el presidente Biden, la misión de FEMA se ha expandido dramáticamente. Elogiado por su capacidad de empatizar con los que sufren, Biden se utiliza cada vez más para hacer frente a las crisis, una agencia que en el pasado administraba principalmente la distribución de fondos para desastres a los gobiernos estatales.

Cuando viajó a Texas devastada por la tormenta en febrero, prometió enviar rápidamente apoyo federal a la región, una marcada diferencia con Trump, quien amenazó con retener los fondos de la FEMA de California devastada por el fuego durante una pelea con los funcionarios demócratas del estado.

Al comprometerse a proporcionar 100 millones de dosis de la vacuna contra el coronavirus a los estadounidenses en sus primeros 100 días en el cargo, Biden pidió a FEMA que ejecute sitios de vacunación masiva.

Para cumplir con esta misión, la agencia redirigió a los empleados. Por ejemplo, trasladar al personal que normalmente administraba seguros contra inundaciones o mitigación de desastres a centros de vacunación y otras tareas contra el coronavirus, dijo el exoficial.

A fines de abril, casi 3,000 empleados de FEMA estaban trabajando en el esfuerzo de vacunación de Covid, así como más de un tercio de sus gerentes senior.

La agencia recibió instrucciones de ayudar en otros esfuerzos durante la pandemia, incluida la gestión de la asistencia funeraria para los estadounidenses. Cuando FEMA abrió un centro de llamadas para procesar solicitudes, los empleados se inundaron y las personas que llamaron esperaron durante horas, un indicador de la lucha de la agencia para manejar múltiples crisis al mismo tiempo.

La administración de Biden también ordenó a FEMA en marzo que ayudara a identificar refugios para niños y adolescentes migrantes en la frontera suroeste, luego de que miles de menores fueron colocados en centros de detención administrados por la Patrulla Fronteriza a principios de este año.

La participación de la agencia apenas unas semanas antes de la temporada de huracanes generó críticas del congresista John Katko, un alto miembro del comité de seguridad interna de la Cámara.

“Tengo serias preocupaciones de que esto abrume a la fuerza laboral y el presupuesto ya dispersos de FEMA”, dijo Katko, un republicano de Nueva York.

Durante su audiencia de confirmación, la Sra. Criswell, administradora de FEMA, fue presionada sobre si el papel de FEMA en las diversas crisis, incluida la respuesta al aumento de cruces en la frontera suroeste, había puesto a la agencia en desventaja con los huracanes e inundaciones que se avecinaban.

El senador Josh Hawley, republicano de Missouri, dijo que quería saber “que FEMA está lista para responder a sus otros conjuntos de misiones principales”.

“La fuerza laboral de FEMA es su recurso más valioso”, respondió la Sra. Criswell. “Han estado respondiendo a varios desastres durante varios años”.

En una señal de que los desastres naturales son una prioridad, la Casa Blanca realizó el miércoles un ejercicio con varias agencias para prepararse para la temporada de huracanes, según un alto funcionario del gobierno. Discutieron no solo la respuesta a emergencias, sino también cómo invertir para que las comunidades sean más resistentes a futuras tormentas, incendios y otros desastres relacionados con el clima.

El equipo salió del ejercicio confiado en que FEMA puede conciliar las diversas emergencias y no hay planes inmediatos para retirarlo del esfuerzo fronterizo o reducir el personal en los sitios de vacunación, dijo el funcionario. Biden también planea visitar FEMA la próxima semana para recibir información sobre la temporada de huracanes.

En cierto modo, la confianza del gobierno de Biden y el uso frecuente de FEMA marcan el regreso de una agencia que fue ampliamente criticada por su respuesta fallida en 2005 al huracán Katrina.

“FEMA después de Katrina no fue considerada una de sus mejores agencias federales para problemas”, dijo Craig Fugate, quien dirigió la agencia durante la administración Obama y trabajó en el equipo de transición de Biden. Por el contrario, dijo que ahora se ha convertido en una “agencia de referencia”.

El impacto sobre el terreno de una FEMA tensa se puede ver en la ciudad de Panamá, Florida, donde el huracán Michael dañó casi las 40 escuelas del distrito escolar en 2018. El distrito estaba trabajando con FEMA para reconstruirlo, pero últimamente ese trabajo comenzó a funcionar. un alto, según William V. Husfelt, superintendente del Distrito de la Bahía.

Dos de las escuelas todavía están esperando dinero de FEMA para reparaciones, lo que significa que los estudiantes están apiñados en otros edificios y los de la escuela primaria comparten un edificio con la escuela secundaria.

Las negociaciones con FEMA sobre el pago se han retrasado repetidamente, ya que los funcionarios de la agencia que están trabajando con el distrito son transferidos a otras misiones, dijo Husfelt.

“Esta gente de FEMA no es mala gente”, dijo. “Creo que están escasos de mano de obra.

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