Energía y Medio Ambiente

Texas Power Grid, presionada el invierno pasado, ahora enfrenta una ola de calor temprana

Texas Power Grid, presionada el invierno pasado, ahora enfrenta una ola de calor temprana

AUSTIN, Texas – El lunes, cuando las altas temperaturas empujaron la demanda de electricidad de Texas a un récord de junio, los reguladores estatales instaron a los ciudadanos a usar menos energía o enfrentar una repetición de los fatales cortes de febrero que dejaron al 69 por ciento de los tejanos sin electricidad y a la mitad sin agua.

Los expertos dicen que Texas, que se enorgullece de su ligero toque regulatorio, está pagando un precio. A medida que el cambio climático contribuye a los fenómenos meteorológicos extremos tanto en verano como en invierno, la vulnerabilidad del sistema energético del estado es cada vez más evidente.

El resultado es “un sistema que está tomando atajos y tratando de obtener suficiente energía para sobrevivir, lo cual está bien hasta que algunas cosas salgan mal y estemos al borde de los apagones nuevamente”, dijo Daniel Cohan, profesor asociado de ciencias civiles y ambientales. ingeniería en Rice University en Houston. Comparó la situación en Texas con la de alguien que intenta ahorrar algo de dinero sin seguro. “Es realmente barato, hasta que no lo es”, dijo Cohan.

Los legisladores estatales aprobaron una legislación el mes pasado para abordar algunos de los problemas que llevaron al desastre de febrero, pero puede que no sea suficiente. Los requisitos previstos en la legislación ya han sido criticados por inadecuados y ha llegado la próxima situación meteorológica.

La nueva legislación exige un mejor control del clima en las fábricas para evitar que se repita el desastre de febrero. Pero el calendario es menos que urgente, dicen los críticos, y se les pide a muchos de los mismos reguladores que presidieron el declive de la red que supervisen las mejoras. Incluso el legislador más responsable de aprobar la legislación, el representante estatal Chris Paddie, dijo en la ceremonia de firma del proyecto de ley: “hay más por hacer. “

La Junta de Confiabilidad Eléctrica de Texas, que opera la red eléctrica del estado y es conocida como ERCOT, hizo un llamado el lunes para que las personas ahorren electricidad, pidiéndoles que pongan los termostatos a 78 grados o más, apaguen las luces y eviten el uso de dispositivos grandes. .

La demanda de energía del estado el lunes, 70 gigavatios, se acercó incómodamente a lo que las empresas podían suministrar en ese momento, en gran parte porque unos 12 gigavatios de capacidad de generación estaban apagados, incluida parte de la única planta de energía nuclear del estado, Comanche Peak.

Para el lunes, la diferencia entre cuánta energía se estaba utilizando y cuánta podría generarse se acercaba al nivel que activa las medidas de emergencia obligatorias.

Las cosas no parecían tan preocupantes a principios de año. North American Electric Reliability Corporation, que ayuda a garantizar la confiabilidad de las redes eléctricas, esperaba reservas superiores al promedio en Texas este verano, en 15.3 por ciento para el año, por debajo del 12.9 por ciento en 2020.

Pero la agencia advirtió en un informe el mes pasado que “el clima extremo podría afectar tanto a la generación como a la demanda y causar cortes de energía que conduzcan a emergencias de energía” para Ercot.

El problema es urgente pero no nuevo. “Todos los veranos, todos contienen la respiración para ver si habrá suficiente generación en Texas para mantener las luces encendidas”, dijo Bernard L. McNamee, ex miembro de la Comisión Reguladora de Energía Federal y socio del bufete de abogados McGuire Woods.

A veces, algunos productores de energía simplemente optan por no ofrecer electricidad en el mercado porque podría no ser económicamente ventajoso, dejando a los consumidores con poca energía y pagando altos precios por la energía que obtienen.

Arnie Gundersen, ingeniero jefe de Fairewinds Energy Education, una organización sin fines de lucro centrada en la energía nuclear, dijo que la planta de Comanche sufrió un incendio en un transformador. Pero el motivo por el que otras unidades se desconectaron a mediados de junio es un misterio. Cualquier reparación o mantenimiento estacional en las plantas de energía generalmente se lleva a cabo en abril y mayo, dijo Gundersen. “Ya deberían estar fuera de mantenimiento”. Texas no ha hecho lo suficiente para reformar sus reguladores de la red, incluso después de una medida de limpieza después de la crisis invernal, dijo Robert McCullough de McCullough Research, una firma de consultoría e investigación energética con sede en Portland, Oregon. “Estamos hablando de un sistema frágil”, dijo McCullough, y agregó: “Básicamente, estamos viendo exactamente el mismo sistema que veíamos hace cuatro meses”.

Peor aún, dijo McCullough, el sistema invita al abuso. Durante las declaraciones de emergencia, los productores de energía pueden obtener 300 veces el precio que obtienen cuando no hay una emergencia.

El gobierno de Biden ha hecho de la mejora de la infraestructura energética del país una de sus prioridades. Julie McNamara, analista senior de energía de la Unión de Científicos Preocupados, dijo: “Si hablamos de infraestructura sin considerar cómo esa infraestructura debe adaptarse a las condiciones climáticas actuales para el futuro, entonces estamos construyendo algo que no tiene ninguna posibilidad. . “

La situación está poniendo en riesgo vidas. Un estudio reciente sugirió que en cientos de lugares del mundo, un promedio del 37 por ciento de las muertes relacionadas con el calor en las estaciones cálidas ahora pueden estar relacionadas con el cambio climático. Y los cortes de energía cada vez más comunes están haciendo que las olas de calor sean más mortales.

Emily Grubert, profesora asistente de ingeniería ambiental en el Instituto de Tecnología de Georgia, dijo que las malas condiciones de vida, especialmente en los vecindarios desfavorecidos, están convirtiendo cada vez más los eventos climáticos extremos en eventos de vida o muerte. “Los apagones tienden a ser más peligrosos en los vecindarios de bajos ingresos y, a menudo, en los vecindarios de minorías, debido al acceso realmente desigual a una vivienda adecuada”, dijo. Las casas en malas condiciones tienden a ser ineficientes y costosas de enfriar.

Los cortes de energía ya eran un problema en Pueblo de Palmas, una colonia en las afueras de la ciudad fronteriza de McAllen, Texas. Abel García, de 40 años, que trabaja en la construcción, se secó el sudor de la frente afuera de un remolque que comparte con su esposa y su hija de 16 años el martes por la tarde y dijo que temía el próximo verano. El lunes, su remolque se quedó sin energía alrededor de las 11 am, justo cuando la luz del sol comenzó a fluir a través de las ventanas, apagando el aire acondicionado ya averiado.

Sin energía, “todo lo que podemos hacer es tomar una ducha fría para bajar la temperatura de nuestro cuerpo”, dijo. “Y espera.”

Si bien Texas está en las noticias, dijo McNamara, este no es solo un problema de Texas. Los sistemas de energía en todo el país enfrentan crecientes incendios forestales, inundaciones, huracanes y otros desafíos a medida que el cambio climático intensifica los desastres naturales de diversos tipos. “El pasado no nos guiará para estar equipados para donde estamos y hacia donde vamos cada vez más”, dijo. Esta semana, una ola de calor en California provocó que el regulador de electricidad del estado advirtiera que se puede pedir a las personas que conserven energía.

Muchos tejanos, preocupados por la red inestable del estado, comenzaron a buscar producir y almacenar su propia energía. Kevin Doffing, un propietario de una casa de Houston, sufrió un corte de energía en invierno y decidió comprar un sistema solar para mantener su casa funcionando en el próximo corte de energía. “Simplemente no veo cómo seguimos haciendo lo que hemos estado haciendo y esperamos resultados diferentes”, dijo.

En el momento de la crisis del invierno pasado, EnergySage, que ayuda a las personas a comparar instaladores solares, descubrió que los registros de Texas en su servicio en línea aumentaron un 392% en la semana del 15 de febrero, en comparación con el resto del mes hasta ahora. Aunque el tráfico se ha ralentizado un poco, EnergySage dijo que sigue siendo más alto que antes de la crisis invernal.

Los tejanos estaban incómodos con la noticia de que su red eléctrica, poco confiable en el frío, también estaba enferma por el calor. “Definitivamente no quiero volver a pasar por lo que sucedió en la tormenta de invierno”, dijo Erik Jensen, quien vive al norte de Austin. “Eso me asustó.”

Renovar las advertencias de interrupción lo dejó “un poco decepcionado”, dijo. “Tenía la esperanza de que ya hubieran arreglado el riel”.

Edgar Sandoval contribuyó con reportajes desde Texas, Hiroko Tabuchi de la ciudad de Nueva York y Brad Plumer de Washington, DC

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