Energía y Medio Ambiente

Esta es la estación ártica que mantiene conectados los satélites.

Esta es la estación ártica que mantiene conectados los satélites.

Dispuestas en una meseta en una isla en el alto Ártico noruego, las 100 cúpulas geodésicas de la estación satelital de Svalbard parecen hongos abstractos que brotan del paisaje nevado.

Desde el exterior, parece que suceden pocas cosas. Pero cada domo alberga una antena parabólica, que cobra vida día y noche, apuntando con precisión a los satélites a medida que se elevan por encima del horizonte y permaneciendo adheridos a ellos mientras atraviesan el cielo. Minutos antes de que el satélite caiga por debajo del horizonte opuesto, se pueden enviar comandos de software y es casi seguro que se envíen datos.

SvalSat, como se conoce a la estación, es un caballo de batalla crucial entre bastidores que respalda la investigación científica. Situada en las afueras de la ciudad de Longyearbyen, en el archipiélago de Svalbard, se encuentra a 800 millas del Polo Norte, lo que la convierte en la estación de satélite más septentrional del mundo.

También es uno de los más grandes. Las 100 antenas de la estación, algunas de hasta 42 pies de diámetro, rastrean más de 3500 pases al día desde varios cientos de satélites, incluidos muchos observadores de la Tierra que son esenciales para estudiar los impactos del cambio climático.

Entre ellos se encuentran los dos satélites activos de Landsat, el programa conjunto de la NASA y el Servicio Geológico de Estados Unidos que proporciona imágenes de glaciares encogiéndose, bosques cambiantes, costas erosionadas y otros síntomas del calentamiento global.

SvalSat también rastrea muchos otros satélites, incluidos los del programa Sentinel de la Agencia Espacial Europea, que es similar a Landsat, y la nave espacial Suomi NPP de la Administración Nacional Oceánica y Atmosférica, que mide las temperaturas de la superficie del mar, cuánta energía solar se está utilizando. la Tierra y muchas otras variables relacionadas con el clima.

Estos y otros satélites de observación de la Tierra están en órbitas polares, dando vueltas de polo a polo aproximadamente cada hora y media. Algunas de las órbitas están sincronizadas con el sol, lo que significa que el satélite pasa sobre cada punto de la superficie al mismo tiempo en relación con el sol. Esto es especialmente útil para imágenes de satélite porque el ángulo en el que el sol ilumina la Tierra es consistente para todas las imágenes.

Los satélites se conectan a más de una estación terrestre en todo el mundo para brindar cobertura en todas sus órbitas. Pero la ubicación de alta latitud de SvalSat le da una ventaja sobre otros, dijo Maja-Stina Ekstedt, directora de la estación.

Debido a la rotación de la Tierra, una estación en el ecuador, digamos, que podría haber estado alineada con la órbita de un satélite cuando el satélite cruzaba el polo, habría girado demasiado hacia el oeste, fuera de la vista de la nave espacial, al pasar. sobrecarga.

Sin embargo, a una latitud tan alta, SvalSat habría girado relativamente poco, permaneciendo dentro del rango. La estación puede conectarse a un satélite en órbita polar en cada una de las 15 pasadas que realiza normalmente todos los días.

“Esta es la característica única de Svalbard”, dijo Ekstedt. “Podemos descargar datos y enviarles comandos cuando pasen”.

Como resultado, la estación descarga una gran cantidad de datos, que se transportan por mar al continente noruego mediante cables de fibra óptica.

SvalSat tiene una sala de control para administrar las antenas, algunas de las cuales pasan por diferentes satélites con solo unos minutos de diferencia, y para enviar y recibir señales. Una sala de control en Tromso, un puerto noruego 500 millas al sur que alberga a la empresa que opera SvalSat, Kongsberg Satellite Services, también puede operar la estación. (La compañía opera alrededor de 100 estaciones terrestres en todo el mundo, incluida otra estación de alta latitud, Troll, en la costa antártica, que es más pequeña y no puede transmitir datos a alta velocidad).

La Sra. Ekstedt dirige un equipo de alrededor de 40 personas que operan las antenas y reparan y mantienen el equipo. Aunque las cúpulas son transparentes a las ondas de radio, la nieve puede degradar las señales. Por lo tanto, en un lugar que promedia 170 días de nieve al año, limpiar el exterior de las cúpulas es una tarea frecuente.

El clima también puede afectar el acceso a la propia estación. Aunque está a sólo seis millas del centro de Longyearbyen, la estación se encuentra al final de una carretera larga y empinada.

“Conducir aquí puede ser bastante interesante”, dijo Ekstedt. “Todos los días durante el invierno, observamos el clima de cerca debido a las difíciles condiciones de manejo y al peligro de una avalancha”. Si se acumula nieve intensa en el camino, todos, excepto los que operan los satélites, pueden evacuar el lugar antes de que el camino se vuelva completamente intransitable. Ocasionalmente, los trabajadores deben ser transportados en helicóptero.

La Sra. Ekstedt y su familia han vivido en Longyearbyen durante una década. Aunque tiene una población de solo 2.500 habitantes, hay muchas actividades culturales y oportunidades prácticamente ilimitadas para la recreación al aire libre. “Estamos un poco mimados aquí”, dijo.

Y están trabajando en un lugar que juega un papel importante en el apoyo a la ciencia. “Es realmente asombroso entender de qué formas parte”, dijo la Sra. Ekstedt, “cuando sabes para qué se utilizan todas estas imágenes y datos en el mundo”.

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